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上太空後,貝佐斯下一個計畫是「長生不老」?投資「細胞回春」新創Altos Labs

亞馬遜創辦人貝佐斯。 (來源:Flickr @NASA Robotics Competitions Sheyene Gerardi)
撰文者:張方毓 編譯
商周頭條 2021.09.08
摘要

1. 除了太空,亞馬遜創辦人貝佐斯也對「回春術」感興趣,已投資今年剛成立的矽谷生技新創Altos Labs,以及研發抗衰老藥物的Unity Biotechnology。

2. 許多生技新創正在投入的「老化科學」(Geroscience)主張是:衰老可以被測量、控制甚至逆轉。

3. 如何讓細胞回春?誕生於史丹佛大學的公司Alkahest鑑定血液中具備治療潛力的蛋白質,目前開發藥物用於治療阿茲海默症;Unity Biotechnology則開發一種可清除「殭屍」細胞的藥物,已進入臨床試驗。

亞馬遜創辦人貝佐斯,正在投資一家「長生不老」公司!

《麻省理工科技評論》(MIT Technology Review)雜誌報導,一家今年剛創立、名為Altos Labs的生技新創,已經獲得這位億萬富豪注資,其他大牌投資人包括俄羅斯億萬富豪米爾納(Yuri Milner),他曾透過投資臉書等公司致富。目前,該公司已募得至少2.7億美元。

Altos Labs的目標是生物細胞重編程(reprogramming)技術,藉由回復細胞活力,活化生物身體,達到最終目的:延長人類壽命。

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現年57歲的貝佐斯是否想藉由投資新創,找到延年益壽的方法,這點還不知道,但可以確定的是,他對越來越多生技新創投入的這個新興技術很有興趣。除了Altos Labs,貝佐斯還投資了另一間研發抗衰老藥物的新創Unity Biotechnology。

「老化科學」崛起,科學家試圖逆轉衰老

秦始皇尋求長生不老藥,富豪追求延長壽命的新科技,人類數萬年漫漫歷史中,對老去的抗拒、死亡的恐懼,千年未變。

衰老和疾病相生相息,並非新鮮事。在美國,幾乎所有主要死因都跟年齡相關,從40歲到70歲,死於心臟病的風險會增加30倍,死於癌症的風險會增加大約40倍,罹患阿茲海默症的風險更會增加300倍。

不同的是,許多生技新創正在投入的「老化科學」(Geroscience),其主張是:衰老可以被測量、控制甚至逆轉。過去的醫學界認同,老化是促成疾病的主要風險因素,但因為衰老無法逆轉,所以改從膽固醇、肥胖等因素下手,降低染病風險。

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推廣老化科學的人指出,如果可以控制衰老,讓細胞保持在最佳健康狀態,就能預防疾病。一些推廣者強調,對一般人來說,老化科學的意義在於增加「健康壽命」;許多老年人雖然長壽,但晚年飽受病痛所苦。

哈佛醫學院衰老研究中心聯合主任辛克萊(David Sinclair)在期刊上發表研究,指出只要將人們的健康壽命增加2.6年,就能替經濟創造83兆美元價值,減低醫療保健支出。

換上「年輕」的血、用藥避免細胞變「殭屍」
老化科學潛力大也引發貪婪

可以想見的是,要讓人體回春,是一個艱鉅的任務。

老化之所以會發生,是因為我們的細胞隨時間改變,身體失去修復的能力,進而導致疾病。

其中有一個影響細胞老化速度的因子——位於每股DNA末端的端粒(telomeres)。它們就像DNA的保護蓋一樣,當它們變短時,細胞會停止分裂、有如「殭屍」,並會釋放讓身體發炎、加速老化的分子,導致人體更容易在基因和環境影響下產生疾病。

老化科學打算怎麼讓細胞回春?以Altos Labs來說,它才剛創立,因此作法還不清楚,但可以從它網羅的人才瞧見蛛絲馬跡。

它據說祭出百萬美元薪水招攬科學家。目前,已加入的包括加州大學洛杉磯分校教授霍瓦斯(Steve Horvath),他開發了「生物鐘」,能夠精確衡量人類的老化。

除此之外還有日本幹細胞科學家山中伸彌,將擔任Altos Labs顧問。他在2012年因發現重編程而獲得諾貝爾奬,他發現,只要將4種蛋白質導入分化細胞,就能成功讓細胞回復成多能狀態。2016年,西班牙科學家貝爾蒙特(Izpisúa Belmonte)用這個方法讓實驗鼠「逆齡」,但一些老鼠長出腫瘤。

另外一些生技公司也發展不同的解方。例如,誕生於史丹佛大學的公司Alkahest將年輕鼠的血輸給年長鼠,發現後者腦中新神經細胞增加3倍。該公司進一步鑑定血液中具備治療潛力的蛋白質,目前開發藥物,用於治療阿茲海默症、帕金森氏症等疾病,已進入二期臨床試驗。

一些公司則採取更直接的手法,讓細胞回復年輕。例如貝佐斯投資的Unity Biotechnology開發的一種藥物進入臨床試驗,目標是清除殭屍細胞。而哈佛大學的Sinclair實驗室,則使用細胞基因組的「備份」副本,讓細胞回復年輕;2020年,該實驗室成功逆轉年長鼠的視神經年齡,讓牠恢復視力。

不過,正如同回春、抗老這些字眼能夠馬上對人們產生致命誘惑力,老化科學的立意雖然良善,商機卻也馬上引發貪婪。例如,Alkahest收到一些令人毛骨悚然的來信,說可以提供大量兒童血液;一位史丹佛醫學院學生開張診所,輸血一升開價8千美元,替顧客輸入16到25歲人的血液,導致美國食藥署出手干預,警告大眾不應隨意實施未經證實安全的輸血。

沒有人不想過上健康的人生,但要如何避免貪婪作祟、追求無謂的「永生」,進而造成不平等甚至迫害,是人類需要正視的課題。

參考來源:MIT Technology ReviewThe HillPrevention.comNewsweekHonolulu Star-Advertiser

核稿編輯:田習如

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