全球都關注通貨膨脹的衡量。根據國際貨幣基金統計,181個國家有通膨指數,具體的說,就是消費者物價指數(CPI)。當然,所有已開發國家都有CPI,但一長串的開發中國家和小國也在名單上,甚至義大利中北部的微型國家聖馬利諾(San Marino)也名列其中。

《泰晤士報》財經編輯菲利浦.奧德里克(Philip Aldrick)在一篇文章裡表示,很難想出一個比通貨膨脹更有影響力的經濟衡量標準,因為通膨是達成薪資協議的基準、編訂火車票價和水費的基準。嬰兒潮世代和公共部門領退休金的人員追蹤它,津貼申請人依賴的也是它。它有辦法嚴重削弱收入,而且央行決定利率相關政策時也受制於它。

奧德里克表示,就一個意義如此重大的衡量標準來說,我們以為它要經受非常高品質的測試,但其實不然。在英國,直到2016年5月都廣受關注的消費者指數,是依照可回溯至1995年的歐洲規章編纂的,而該規章最近一次重大修訂是在6年之前。消費者物價理應是生活成本的代替指標,但英國央行首席經濟學家曾說,那不是最理想的衡量標準。奧德里克寫道,CPI忽略了民眾往往會以較便宜的項目取代,而像奧樂齊(Aldi)和歷德(Lidl)等折扣商店的興起,導致支出習慣改變。

英國的數據搜集方法過時,承包公司每個月從140家商店搜集11萬種物價,又從商品型錄及網站搜集另外7萬種物價,反而是零售商掃描數據和結帳櫃台提供的支出行為概況更為精準。另外還要檢查網站,英國有1/5的非食品採購是在網站進行,這樣會更準確。當然,改變已經在進行,而且數據搜集也做了更新,但是要跟上日新月異的形勢肯定頗具挑戰。

通膨數字不能信任是因為,聯準會一直用過量的美元淹沒全世界。

Fed委員質疑忽略能源價格

丹妮爾.迪馬提諾.布斯(Danielle DiMartino Booth)在《受夠了》(Fed Up)一書中,針對美國聯準會(Fed)使用通膨數字的做法,提出若干一針見血的評論。她指出美國聯準會如何根據那些數字做出非常重要的決策,並選擇性使用通膨的特定類別,如「核心」通膨指數,結果導致不準確的決策。她提到Fed一名委員「對於Fed指定的通膨標準——『核心』個人消費支出有疑問,該指數忽略了食品與能源價格,因此並未反映通膨的真正水準。」但是民眾最記得什麼物價?他們在加油站支付多少錢,還有一加侖牛奶的價格?這些價格若是上漲,就是告訴消費者通膨上升了。聯準會忽略這些趨勢,就是在逐步破壞自己的公信力。

央行密切關注已衡量出來的通膨率,他們會根據通膨率制定貨幣供給和利率相關的重大決策,這些決策影響到數百萬人和企業。2000年代初期,日本、美國和歐盟的央行大幅加印鈔票,將資產負債表擴大到史無前例的程度,就是藉由核發現金、購買債券和其他資產,以便降低通膨和通膨預期。理論上這可創造更多經濟活動和經濟成長,不過,通膨指數沒有反應,原因無法確定。是因指數衡量的事物不對,還是大家對央行的舉措沒有反應?

經濟學的共識是,通膨對繁榮的經濟體是必要的,因為勞動市場不會立刻針對通膨上升做調整,於是企業得以從實質較低的勞動成本中得利。央行因而嘗試影響通膨,包括藉由操縱利率、以新發行的貨幣購買資產進行市場操作,以及調整銀行的存款準備金,因為降低存款準備金會鼓勵銀行擴大放款,進而增加經濟體中的信貸供給。當然,這些行動未必都能如預期般奏效。

投資人配置大筆資金的決策,是要觀察CPI並快速做出動輒盈虧幾十億元的決定。《華爾街日報》2016年11月初有則新聞標題稱「通膨恐懼引發債券潰不成軍」。該報導指出富裕國家政府公債價格重挫,是因為高通膨統計數據及市場預期債券殖利率將會應聲上揚。投資人先前擔心通縮,這時候卻要擔心通膨。隨著債券價格下跌,公債殖利率配合價格的下跌而上漲。幾十億美元的盈虧,根據的並非投資人自己研究的資訊,而是可能公布不準確數字的政府機關數據。

建構通膨指數的關鍵挑戰在於,經濟快速變遷、每天都有新商品問世,很難準確定義生活成本代表什麼。

英國更新物價衡量商品籃

琴酒的歷史讓我們多少洞悉通膨的衡量遭遇多大挑戰。2017年3月,英國國家統計局宣布,琴酒是該局用以衡量通膨的「商品籃」新增項目之一,那是2004年以來,琴酒第一次納入商品籃。在那之前,琴酒價格從1950年代起就被納入,最初是納入烈酒之列,而後又跌出「葡萄酒與烈酒」類別,將其單獨列出。

2015年,琴酒在英國的銷售超越威士忌;2016年創下超過十億英鎊的銷售紀錄;2017年,英國賣出4000萬瓶琴酒,這足以調製出11億2000萬杯琴通寧(gin and tonic),或者相當於平均英國每個成人28杯琴通寧。如今琴酒不但是大生意,還出現越來越多口味——柑橘、芫荽與小豆蔻(這些只是添加到高檔精品品牌的部分原料),引得評論家討論起「琴酒復興」。

但琴酒並非唯一重回籃子的項目。在消失了差不多一樣長的時間後,自行車安全帽也重新加入——這反映出英國在成功舉辦奧運及環法自行車賽後,運動及休閒自行車出現成長。其他新出現在2017年籃子的項目還包括:一半包裹巧克力的餅乾、非牛乳替代奶品、加味水、止咳液、兒童滑板車、拼圖。剔除的項目則包括:薄荷菸、單排水孔水槽、機動車剎車片、手機、兒童鞦韆。

這些年來,商品籃已成為極佳的速寫,反映消費者支出習慣有何改變。英國1947年的商品籃項目有兔子、烹調用油、硬糖果、粗花呢獵裝、緊身內衣、橡膠輥道軋布機和魚肝油。1970年的項目清單包括奶油蘇打餅乾、五種不同的培根(中段、背部、五花、胛心肉和豬後腿)、小桶濃烈黑啤酒、乳膠背襯地毯、乙烯材質休閒褲、女性洗髮精組合、足球比賽門票。

這些東西或許令人眼花撩亂,但是英國國家統計局和其他國家的對等政府機構,編製這些清單並非只是為了觀察社會如何變化。建立、編纂並更新商品籃的目的,是為了準確監測經濟中的物價變化速度,但這卻是比乍看之下更為艱難的挑戰——結果若出錯,可能造成嚴重且持續不斷的連鎖牽連。

即便電腦模型越來越精密複雜,但準確捕捉人類實際行為還是難如登天。其後續影響將非常巨大。如果通膨數字有錯,那就代表不但政府依據錯誤的資訊做出決策,連同我們個人在日常生活中也是如此。

通膨的真相

書名:通膨的真相
作者:馬克.墨比爾斯
出版社:商周出版
出版日期:2019年7月4日

馬克.墨比爾斯簡介
麻省理工學院(MIT)經濟與政治學博士、富蘭克林坦伯頓前執行副總裁,被《華爾街日報》譽為「新興市場教父」。於富蘭克林坦伯頓任職30年間,協助將資產管理規模從1億美元擴張至40億美元;曾精準預測1997年亞洲金融危機、1998年俄羅斯金融危機,並從中獲取驚人績效。2018年退休後,共同創辦基金管理公司Mobius Capital Partners。

本文出自

商業周刊第1651期 2019-07-04

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