為什麼連在網路上賣東西的電商產業,也要投入半導體業?

今年九月十九日,中國電商龍頭阿里巴巴,宣布成立平頭哥半導體公司,預計明年第二季將推出首款自製人工智慧(AI)晶片AliNPU。

平頭哥由阿里巴巴創辦人馬雲親自賜名,取名自非洲蜜獾的渾名,這是種聰明、膽子奇大、什麼事都敢嘗試的生物,沒有任何牢籠關得住、以至於在動物園裡見不到。阿里巴巴集團技術長張建鋒說,阿里是剛進入晶片業的新手,要向平頭哥精神看齊。

其實,阿里已購併中天微,投資寒武紀、Barefoot Networks、翱捷及台灣的耐能(Kneron)等多家AI晶片公司,還成立研究性質的達摩院,開發AI應用。沒想到,最終還是走向自製晶片這條路。

科技巨頭AI晶片自製戰白熱化

■Google:
開發進度:已發表第三款訓練晶片、第一款終端推理晶片

■臉書:
開發進度:公司證實將推AI晶片

■阿里巴巴:
開發進度:雲端推理晶片AliNPU將於2019年第2季推出

■亞馬遜:
開發進度:2月被報導將推出終端推理晶片,將語音辨識從雲端移到線下

■蘋果[最早使用]:
開發進度:2017年已把自家開發的AI模組放在iPhone X使用上,提升臉部解鎖與語音辨識能力

整理:蔡靚萱

產品差異化、圈生態系
客製自家晶片成必要手段

阿里起步算是比其他科技巨擘還晚。

Google與蘋果已相繼發展自己的人工智慧晶片;行事向來神秘的亞馬遜,今年二月才被披露將推出AI晶片,但其實早在二○一五年就購併了以色列晶片商Annapurna Labs鴨子划水。

電商與半導體,兩個不相關的產業,為何會連上邊?

這些跨足做IC設計生意的巨擘名單,有一個共通特色:資料量極為龐大。阿里手上有淘寶與天貓的交易數據、螞蟻金服的行動支付數據;Google則有你我的搜尋紀錄;更遑論全球正有十三億蘋果出品的手機、筆電服役中,時時刻刻回傳使用者行為數據。

在「資料就是新石油」的年代,發展AI就等於開煉油廠。「發展AI,軟、硬體是分不開的。」獲紅杉資本、高通、阿里等企業投資的AI新創公司耐能執行長劉峻誠分析,想讓人工智慧產品變得超聰明,必備三要素:數據夠多、運算力夠大、演算法夠精簡。

這些大廠沒有半導體業背景,但有台灣IC設計業稀缺的資源:數據。大家擁有的數據都非常獨到,阿里集團有中國最強的支付數據,亞馬遜則有全球的消費習慣數據,眾人自然傾向關門修煉演算法,把自家AI晶片越「練」越聰明。

發展自有AI晶片技術,還有成本考量。

「網路巨頭們處理這些龐大數據量,最大成本是電費。」拓墣產業研究院分析師姚嘉洋分析,巨頭的資料各有特色,若全以通用AI晶片如GPU處理,效能不見得最優。事實上,效能只要差一丁點,電費可能就要多上數百萬元,讓巨頭們傾向客製化自家晶片。

它也是產品差異化必要手段。

想像一下場景:「嘿,Alexa,幫我關客廳大燈。」當你對亞馬遜智慧音箱下完指令後,它會將聲音整段上傳雲端,丟給AI晶片解碼辨識,再將你要的答案傳回線下,把智慧家庭系統中的客廳大燈給關了。

音箱在你下指令後,能否精準反應,關鍵在AI晶片。

甚至,這將決定各大廠的AI生態圈布局。

亞馬遜的AI晶片若好用,就能吸引不同合作夥伴加入。該公司目前已將Alexa軟體技術授權給家電、衛浴設備等智慧家庭合作廠商使用。正在開發的終端產品用AI晶片,則是要提升Alexa能力,在線下直接辨識聲音、判斷語義,省卻上網傳輸過程,做到就算網路斷線也能關客廳燈。

開發AI晶片確實所費不貲,一旦亞馬遜開發成功,大家願意內建,就可分攤成本,還把眾家業者圈入同一個陣營。

阿里推半導體晶片,也有同樣野心。阿里達摩院研究員驕暘受訪時透露,此舉是要「賦能各行各業」,讓合作夥伴能用AliNPU做圖像、影音辨識,以應用於不同商業場景。

台灣晶圓代工受惠
IC設計動作慢半拍

當巨頭們自己設計起晶片,台灣半導體產業該如何看此事?

首先,這是代工製造的機會。

「台積電是全球最大晶圓代工廠,台灣的最大優勢,」研調機構顧能(Gartner)研究副總裁蔡惠芬強調,絕大多數晶片製造訂單,會流向台積電。

只是,IC設計業需要加把勁。「動作要快!」姚嘉洋強調,國際大廠已布局AI晶片兩、三年了,但台灣IC設計業中,除了聯發科較為積極,大多數業者投入AI仍牛步。「(AI晶片)要全套solution(方案)做到好,軟硬體要做很好的整合。」甚至,大家得跨出去理解終端應用,設計的晶片才能聰明到,與大廠自行開發的晶片合作或抗衡。

本文出自

商業周刊第1611期 2018-09-27

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