橡木桶在威士忌製程中,向來扮演著關鍵角色,而雪莉橡木桶對於麥卡倫來說,更是近兩百年來最重要,也是最獨特的賣點之一。為此,麥卡倫耗費超乎同業十倍的資源,在世界各地尋找最好的橡木,再不惜千里之遙,運往西班牙南部製桶廠運用傳統技法製桶......一個橡木桶的製作時間,足以讓建設公司在平地建起一座摩天大樓!

製程堪比建造摩天大樓的麥卡倫雪莉橡木桶

橡木桶在威士忌的製程當中,角色極為重要!為什麼?

一顆麥子成為麥芽後,經過輾碎、糖化、發酵、蒸餾成為酒液。前述製程的時間,以「天」計算。接著,酒液進入橡木桶熟成,這個製程則以「年」計算!一瓶酒標上印著「12」這個數字的麥卡倫單一麥芽威士忌,代表的是這瓶內的酒「至少」在橡木桶內熟成了12年!身為一個製程時間以年為計算單位的重要元素,橡木桶當然「很‧重‧要」。

麥卡倫對於橡木桶有著異常的執著,在世界各處橡木林中,以近乎苛求的標準挑選適合的樹材,只有14%的樹木能被選中,作為麥卡倫雪莉橡木桶的材料。

製程堪比建造摩天大樓的麥卡倫雪莉橡木桶

從西班牙北部深山開始,歷經六年時間造桶。

以歐洲雪莉橡木桶為例—西班牙北部的坎塔布里亞省(Cantabria),一片位於崎嶇岩谷中的陡峭林地,正是麥卡倫的橡木選材地。專業技師在此挑選生長狀態最佳的橡木,採伐後運往木材廠裁切,並在堆木場自然風乾。整個風乾過程需長達4年,才能讓木材的毛細孔在開放狀態下,排出不必要的單寧,成為適合的橡木桶木材。

風乾4年的木材,之後要送往西班牙南部的赫雷斯省(Jerez)的製桶廠,由橡木桶工匠以傳統手工製法,只用金屬箍將一片片的木材組裝成完整的橡木桶。組裝完畢後,橡木桶再以火燄烘烤桶身內層,這個過程有助於未來的熟成,酒液更容易融合木材的芳香物質,塑造出具備獨特風味的威士忌!

最後,再將橡木桶交給附近的雪莉酒酒莊,為橡木桶注入Oloroso雪莉酒,2年時間浸潤後的橡木能為威士忌提供豐富的果香、乾果、蜂蜜與巧克力風味。

整個過程結束,這才是合格的,可以運往蘇格蘭的「麥卡倫頂級雪莉桶」。

製程堪比建造摩天大樓的麥卡倫雪莉橡木桶

堅持到底的執著,不向「得來不易」妥協!

從選材、採伐、風乾、組裝到雪莉酒浸潤,麥卡倫投入在橡木桶的時間、金錢與人力,高出業界平均值十倍!歷經6年等待與2000多英哩的運送路程,每一個「麥卡倫頂級雪莉桶」最後運回蘇格蘭境內,用來熟成蒸餾工匠們精選的麥卡倫酒心。

即便每個「麥卡倫頂級雪莉桶」皆得來不易,但在麥卡倫的釀造過程中,每個「麥卡倫頂級雪莉桶」只會使用兩次!

惟有如此堅持與執著,才能確保麥卡倫威士忌的濃郁迷人芳香與紮實口感。