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財經 | 產業動態

挑戰做半導體界App Store!李嘉誠、高通都投資的台灣AI新創耐能,憑什麼?

耐能執行長劉峻誠。 (攝影者:駱裕隆)
撰文者:陳慶徽
商周頭條 2020.07.23
摘要

1.耐能宣布推出全球首個搭載區塊鏈技術的AI共享平台「KNEO」,這個運作概念類似App Store的嘗試,是這家IC設計公司試圖打造的新藍海。

2.面對物聯網「少量多樣」的分散市場,耐能執行長的盤算是透過開放平台,讓使用者一同加入,在耐能的晶片與技術上,加速市場上應用的開發。

3.政治大學商學院副院長邱奕嘉以蘋果與阿里巴巴的案例分析,此模式要成功,耐能必須克服的最大問題,就是「使用者為什麼要你」。

從單純的賣晶片,到變成一個平台的主持者,會是台灣IC設計產業的新出路嗎?

7月20日,台北松山文創大樓內,出現近年台灣半導體公司發表會少見的陣仗,從宏碁共同創辦人邰中和、IC設計公司義隆電子董事長葉儀皓,到新竹科學工業園區管理局長王永壯等人一字排開,為的,是替台灣AI晶片業界的一項創舉站台。

這一天,包括香港巨賈李嘉誠、阿里巴巴、高通等創投與科技巨頭都投資的台灣AI晶片公司耐能宣布,將推出全球首個搭載區塊鏈技術的AI共享平台「KNEO」,該公司執行長劉峻誠比喻,該平台將會像蘋果手機上的App Store,未來,只要是該公司晶片的使用者,都能在上面自由下載、或上傳自己所開發的AI應用。

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例如,若是一家螺帽廠商,它可以透過平台,付費下載上頭的應用程式,再開發、導入成適合自己生產線的螺帽檢測程式。

就像是蘋果透過販售iPhone,並搭起App Store,藉此吸引開發者與使用者進入自家生態圈;耐能同樣想藉著這個平台,吸引更多人購買、使用該公司晶片,交互滾動,打造出屬於自己的平台生態系。

過去,台灣IC設計業者,通常是被動參與其他科技巨頭的生態圈,例如成為亞馬遜、阿里巴巴、小米等人的供應商,將一顆顆晶片賣出去;現在,耐能的作法,則是反過來,企圖成為技術生態圈的主持人,是台灣半導體界極為少見的模式與野心。

「我那時候去拜訪前輩,他說你腦袋壞掉。」劉峻誠回憶起與投資人和產業前輩談到平台計畫時的場景。

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這家才成立五年,已擁有與高通、騰訊、百度、中國搜狗(sogou)等大廠合作經驗的公司,為何不願再只照舊邏輯賣晶片,而要搭建平台?

「很多公司去打(物聯網),都死掉。」劉峻誠指出,物聯網不同於手機市場,只要做好一款產品,就能大量銷售,相反地,由於應用場景過多,反而呈現「少量多樣」,市場碎片化。

因此,過去與客戶合作,常出現投入時間與人力等成本,共同開發產品後,最終客戶的終端產品銷量卻與預期有高度落差,等同白費心力。

因此,劉峻誠決定,面對分散的物聯網市場,與其靠自己一家家去敲開市場,不如把技術和產品透過平台開放出去,反過來,讓人主動藉由使用耐能晶片,開發各種物聯網應用,加快開拓市場的效率。

此外,面對像是剛在中國創科板上市、去年營收逾人民幣4億元(約合新台幣18億元)的AI晶片公司寒武紀等強敵,對比目前年營收才破千萬美金(約合新台幣3億元)的耐能來說,搭建平台,也是它想藉此彎道超車,擊敗對手挾中國資本市場與開發客戶優勢的突圍策略。

從晶片到平台生意 關鍵點在如何抓住使用者

「這模式是蠻漂亮的。」政治大學商學院副院長邱奕嘉分析,目前耐能規劃的願景,若能成功,的確有機會為台灣晶片業開創一條新的道路。

不過,他提醒,耐能這項策略要成功,關鍵在於如何解答「使用者為何要用你」,這道每個平台業者都必須回答的問題。

邱奕嘉解釋,這問題有兩種解法,一是像蘋果,讓自家晶片成為使用者心中的iPhone,不可或缺,用硬體財賺錢;二則是像阿里巴巴,沿著顧客的需求不斷長出新服務,用服務包圍使用者,建立龐大生態系。

耐能解答這題的第一項元素,是他們的晶片像「樂高」,能隨意組合,應用到各種領域。

「耐能這顆晶片,是個可以變形的腦袋。」劉峻誠表示,該公司的同一顆晶片,同時可以支援影像、語音辨識、溫度感測、化學感應等多重領域。例如,目前已實際商業化,運用在智慧門鎖、門禁系統、電表、汽車系統等產品上,中國格力電器便是其客戶。

而客戶包括全家、7-11,以及Timberland等零售業者的商情分析業者SkyREC,也以其實際與耐能合作的經驗舉例,執行長謝凱蒂表示,使用耐能的產品與技術支援,平均讓系統整合速度提升一倍,而後者的晶片低功耗特性,與相對低成本優勢,也已讓該公司的影像辨識及商情分析管理系統,打入國內某購物中心。

雖然,耐能的AI晶片實力已被業界認可,但,買單該公司的晶片,並不代表得使用該公司的平台,這個橫空出世的AI應用共享平台,真會有人買單嗎?

一位曾與耐能接洽過的線材組裝業者認為,耐能的KNEO平台上的開發應用,雖然可能很難協助個別業者提升核心競爭力,但有機會提升自動化程度,優化產線效率,成為傳統產業加速智慧化的幫手,仍有一定吸引力。

深入教育現場 學生將成為平台穩定參與者

為了讓平台這步棋走得更穩,耐能也宣布將大舉進攻教育市場,與台灣的清華、交通,以及美國加州大學洛杉磯分校(UCLA)等學校,和台灣人工智慧學校合作,開設邊緣運算AI課程,讓這些學生,成為耐能晶片與此平台的第一線使用者,擴大生態圈。

劉峻誠推算,如此,將會使耐能一年擁有3000位來自學術圈的開發者量能,未來,他還想向下深耕,為中小學、甚至幼稚園提供AI教材,融入基層教育,也讓該公司的生態圈有更多潛力種子。

初期行銷效果大於營收 長期經營考驗資源配置

同樣涉足物聯網晶片市場的網聯通訊執行長林明幼分析,從行銷角度看,耐能搭建平台,的確有機會產生「廣發英雄帖」的曝光效果,甚至,未來也可透過平台,找到合適的人才與策略夥伴,一起打這場AIoT的仗。

只不過,從企業營運角度來看,不管是搭建平台,或深入校園,短期內,恐成為所費不貲的資源黑洞。

「至少我覺得短期內不可能(創造實質收入)。」林明幼直言,成為平台業者,代表耐能不只要關心晶片、系統穩定度等技術問題,還需投入資源,處理開發者的客服與營運,這對新創公司都是難以承擔之重。

劉峻誠也坦言,資源,確實是他最擔心的一點。但他表示,過去,晶片公司往往停留在拼毛利的思維,而現在也可以看到越來越多後起之秀加入戰場,因此,他選擇放手一搏,期望透過平台打造新的晶片產業藍海。

但在放手拚搏的同時,他強調,既有的一一開發客戶、銷售晶片的模式也不會停下,將雙軌並行,他認為,即使平台最終失敗,仍會創造出一批使用者,在耐能的平台上開發應用,而這些都會是耐能的投資成果。但也半開玩笑的說,萬一平台失敗,最壞打算,「就是苦戰」,回到一顆顆賣晶片的老路。

在一個科技產業逐漸從講求「供應鏈」到講究「生態圈」的模式,耐能確實拋下產業的舊思維,跨出了一大步。但這條路能走得多遠?能否成為台灣IC設計業面對中國進逼時借鏡的突圍戰法?還有待開發者們來檢視。

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