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網路世界的版圖爭霸戰,可以被簡化為對三個關鍵概念的爭奪:首先是「什麼?」(What),這一塊被Google優越的搜尋演算法給征服了。其次是「誰?」(Who),在這個領域Facebook成了贏家。然而,應該是壓軸大獎的「哪裡?」(Where)卻還沒有完全分出勝負。

「哪裡」類的問題,也就是搜了之後在結果頁會跳出一個小地圖的那種問題,佔所有Google的個人電腦提問的20%。但遠比這更重要的是「位置感知」(Location Awareness),我們許多的行動裝置App都必需用到它才能夠運作。

在未來,這樣的位置感知將會被放入更多手機之外的東西裡。我們會知道我們所有的東西在哪裡,而這樣的感知能讓他們將虛擬的力量運用在真實世界中。你的房子鑰匙會知道它被留在辦公桌上了。你的工具會提醒你它們被借給朋友了。而你的車子將能夠自己開出去,執行回收你的鑰匙與工具的任務。

雖然,沒有人能預測要多久才能從現狀演變到那個科幻般的未來,但關於位置感知有一件事可以確定的,就是一定會用到地圖。未來的地圖將會整合連結到任何移動的東西上(鑰匙、工具、汽車)。也就是說,在未來,地圖將成為這些應用的作業平台。

一個地圖對於位置感知系統,就如同Windows之於個人電腦。而正如同微軟的歷史所顯示的,一家掌握了作業系統的公司差不多就等於掌握了一切。因此,這個「最佳地圖」的爭奪戰,不只是關於一般所猜測的「誰稱霸了價值一兆美元的智慧手機市場」,而是一場搶奪未來的競賽。

Google的無心插柳,成就Map

相較其他競爭者,Google是比較晚才進入這個領域的。它的地圖在2005年向Tim O’Reilly展示時只有幾個月大。O’Reilly是一個發行人,並且以他的遠見在矽谷著稱。他認為整個網路最終將會發展為一個單一、巨大、共享的電腦,而這個電腦最重要的功能之一,就是位置感知。

Google原始的地圖很初階,只包含了必要的數位化道路地圖。就像微軟和Yahoo的地圖,Google使用被授權的數據,而且美國與歐洲之外的區域都用藍色的空白代表。Google的創新是在於網頁介面:他的地圖可以拖曳、放大、平移。