網路公司應該總在時代前鋒,但是理想和現實難免存在衝突。以團購網站Groupon為例,其賣點是團體的力量,但是實際上就是一門傳統郵購行銷和優惠券生意。

但是Groupon把這種模式擴展到一個更廣的圈子—不是那些使用優惠券的用戶,而是那些提供優惠券的商家。事實上,Groupon利用電郵行銷就和其他網路公司提供黃頁或是分類廣告是一樣的道理,鼓勵商家利用現代科技來招攬顧客。

很明顯,這種模式對眾多消費者都行得通:Groupon現已擁有超過5千萬的註冊用戶,並且有望在年底達到1億5千萬。去年的營業收益約7.6億美元,約占總交易額的一半,而今年很可能達到20億美元。與大多數網路公司不同的是,相對其巨額收益,它還有大約5000名員工。

成千上萬的公司通過Groupon銷售產品,不過Groupon並不公開重複商家的比例。

理論上,Groupon的商業模式是「團體優惠券」,也就是如果有足夠的人訂購,折扣券就會生效(現在團購網規模很大,很少有折扣交易被撤銷)。實際上,最初鼓勵用戶組團再和商家議價的這一構想似乎已消失無蹤了。同樣,用戶授權這一概念也在激烈競爭的電郵直銷中銷聲匿跡了。

Groupon在這方面做得很好。雖然隱私權在網路購物上是個大問題,但對於團購市場來說倒不一定,因為顧客是明確自願地成為目標。而Groupon以及類似的網站或競爭者只是簡單地滿足了消費者對折扣優惠的欲望。有了優惠折扣,消費者就不再談論隱私權,不論他自己是支持還是反對。

這種模式很可能會迅速地蔓延開來。但不論是對Groupon還是它的競爭者,此模式都不會像搜尋一樣那麼集中化。正如使用者上網搜索他們感興趣的東西一樣,他們也只會登記那些會吸引他們東西。