身為創業者與專利律師,我常被問:『我剛創業,我們公司該申請專利嗎?』

簡單的答案是不應該。但當然,簡單的答案背後有很多「but」。人生最難的就是這個 but 啊。

我們先排除掉幾個重要的例外。第一個是生技醫藥產業。

例外一,生技醫藥產業

整個生技醫藥產業都建築在法規、限制與執照上。醫生執業需要執照,醫院必須符合政府安全與衛生規範,新藥的測試與銷售也要面臨衛生署的眾多規定。就像如果你要進熱帶雨林打仗,當然要先把該帶的草鞋、水壺、疫苗都準備好。換句話說,如果要作生技創業,專利策略是必備的。

另一方面,生技產業也最符合專利制度鼓勵創新的原意。生技業是一種投資成本大、研發期間長,但研發完成後複製成本低的產業。因此,如果發明人沒有一定程度的獲利保障(專利),其創新動機會大幅降低。

註:這篇文章不會討論「專利制度是好還是邪惡」這麼泛的問題。主要是因為討論廢除專利不實際。全球的科技市場首推美國,而美國的專利權是寫在美國憲法裡的,很難改。想知道改美國憲法有多難,不妨看看電影「林肯」。既然全球最大市場的專利制度不會廢除,其他國家也不太可能自廢武功。

另一方面是因為這類討論通常只想像沒有專利後的烏托邦世界,卻很少舉出「廢除專利度」的商業世界的缺點。

例外二,高投資額創業

高投資額創業指的是分拆公司(spin-off)、企業聯盟或是高資本需求那種「不太像創業的創業」。通常情景是某大公司的總經理或副總跳出來,得到老東家金錢支援,便創了一家新公司。台灣2000年左右很多半導體公司都是類似的形式。例如由台積電跳出來創業的敦泰電子。

這類創業比較像成熟公司,各個部門完備,或是有母公司的支援可以依賴,資本也雄厚,甚至連客戶都是現成的。這類「創業」自然不需要考慮申請專利的必要性,反正錢花下去就對了。根據 TechCrunch 2012 年的統計,生技跟半導體公司的確是最常申請專利的創業領域。