愛地球,也可以是門好生意。

在台北國際花卉博覽會中,來自台灣、在香港登記的小智研發團隊,用一百五十萬支回收寶特瓶,搭建出全世界第一座由回收寶特瓶蓋成的房子「環生方舟」,現在,他們要更進一步,用回收寶特瓶建造出一艘真正可在海上航行的船。 這艘船由國家地理頻道(National Geographic Channel)委託小智設計打造,該機構今年為了推廣世界地球日和世界海洋日,原本預計請來英國的環保探險家大衛•羅斯柴爾德(David de Rothschild)以及他知名的塑膠瓶船Plastiki來台,但這艘船卻臨時因故無法配合,於是該機構便找上小智。

此外,位在台北市中心的老飯店姿苑,也正由小智團隊負責拉皮翻新,一樣是用回收寶特瓶製成的「寶特瓶磚」打造而成。環保建築的材料不再只是展覽示範,更落實到一般建築物,發揮實用功能。

近期,為有效解決垃圾問題,小智更打造出無需外接電源的垃圾回收站「TRASHPRESSO」。考量到偏鄉使用需求,TRASHPRESSO僅僅需依靠太陽能就能獨自運作,經過切碎、洗淨、風乾、除濕及烘烤等五步驟後,便可將寶特瓶「濃縮」成可用的再生磁磚。

小智研發不是環保團體,它是一家成立不到五年的小公司,「我們做的都一定是和環保、節能、低碳有關的,」小智研發創辦人、現任董事長黃謙智表示。二○○六年成立公司,從創業初期的小產品如手持式風力發電機,到現在建船、蓋房子,一直都以「節能減碳」的綠色概念為宗旨,但他卻不是一般定義的環保鬥士,而是從環保找到利基點的創業生意人。

把環保變成生意
調整產品尺寸,方便使用

畢業於哈佛大學建築研究所的黃謙智,曾任職國際知名建築事務所,之後回台從事教職,那年他才二十六歲。教了一年多他就受不了,「我教的是建築和相關的business(生意),全部都在講綠能,因為未來的趨勢就是這個,但是一直在講綠有什麼可能,卻都只是可能、可能、可能。」

黃謙智覺得自己每天教學生什麼是綠、綠有多好,但卻沒有實績,「自己講得都有點心虛,如果我是學生,也覺得難以信服,」他決定要把「可能」變成實際。「愛地球」不是理想或口號,而是真正「做出來」。

他投入五百萬元研發,並找來兩位教授朋友幫忙,第一項成功研發的產品是手持式風力發電機,黃謙智認為,當時可運用的風力發電機規模尺寸都很大,且多半是政府或大企業所擁有,若要與日常生活結合,就要縮小尺寸。

把品牌推向市場
風力發電機,賣出三萬個

○六年,該產品研發完成,他先把目標市場設定在趨勢走得較前面的美國,當小智一丟出產品訊息,很快獲得媒體注意,緊接著,通路商主動接洽、消費者埋單,品牌開始在市場上有知名度。

像是定價約七十五美元(約合新台幣二千二百元)的手持式風力發電機,也都在綠能這個「小眾市場」中取得不錯成績。「如果產品不賺錢,我們也會死掉,所以還是要有很大的商業和實用性。」黃謙智說,「既創新又實際,才能生存。」

接著,小智陸續推出攜帶型太陽能面板、太陽能發電LED燈、以腳踏車動能為主的微型發電及蓄能系統等,這些產品毛利率都超過四成,「先行者的優勢,就是可享有高毛利,但可以有多久卻不知道,等大家看到這裡很好賺也跨進來,就會變成流血市場,所以要一直找新的,永遠要早走幾步才行。」黃謙智說。

在小智做出全世界第一座回收寶特瓶蓋的建築物後,生意陸續上門,黃謙智說:「當你逐漸把東西蓋出來,它被證明是可行的時候,就慢慢有人願意接受。」

交通大學科管所教授虞孝成也表示,小智把寶特瓶磚用在建築,絕不只是好看的繡花枕頭、曇花一現而已,「它的實用價值已經可以被證實。」

把獲利投入研發
擴大創新,維持先行優勢

目前,小智手中多宗案子,均利用寶特瓶磚蓋工廠、賣場等,小智研發行銷總監張芸瑄說,寶特瓶磚因為夾帶建案銷售,連同整體設計開發一起,所以營收和獲利相對提高。

其實,小智直到二〇一〇年才開始賺錢。雖然創立初期以綠能消費性電子產品為主,毛利雖高,但因主打自有品牌,行銷與研發費用非常高,因此淨收入處於虧損。去年,「環生方舟」讓小智名聲大開,案量變大,公司終於轉虧為盈,並吸引新投資人注資。資本額從三百萬元增至三千五百萬元,五年增加逾十倍。

以當前趨勢看來,寶特瓶磚將是幫小智賺錢的金雞母,「但是如果我現在一直在弄寶特瓶磚,我們就會完蛋,」黃謙智說。過去數年,小智的研發費用占總支出三五%以上,未來仍將保持高研發費用比率,黃謙智很清楚「要用賺的錢趕快再去做會賠錢的研發」,才能走在前端,維持先行者優勢。

像這次小智打造的環保船,除了寶特瓶磚,還使用最新開發、由PE塑料與廢棄木屑混製而成的環保材料。虞孝成說,台灣很難得有一家小公司可以走在世界前端,除了理念和技術,更要有源源不絕的收入,才走得下去,小智已經成功跨出第一步,「創新能力沒話說,但要更努力推廣,設計和技術要能大量、重複運用,公司才能有更多成長。」

因此,小智去年也有受國際大廠Nike邀約,協助設計其在紐約的辦公室,延伸他們的設計量能到更多領域。

蓋出全球首座寶特瓶建築,小智研發從做環保找生意