現在大多民眾對「流感」聞之色變,未來需要更加注意的,是人與野生動物間病毒的傳染威脅。

2011年在新英格蘭海岸邊,有162隻的年輕斑海豹(harbor seal)不是擱淺就是死亡,美國聯邦政府公開表示,這是一起不尋常的集體死亡事件(Unusual Mortality Event, UME),對於海洋哺乳類而言,「擱淺」是件不尋常的事,可能會對族群數目造成重大影響,對於這種情況必須立即反應。

(來源.Photo Credit : CC By  U. S. Fish and Wildlife Service - Northeast Region@Flickr)
(來源.Photo Credit : CC By U. S. Fish and Wildlife Service - Northeast Region@Flickr)

科學緣起

美國國家海洋和大氣管理局(The National Oceanic and Atmospheric Administration, NOAA)組成一支調查團隊,USGS的國際野生動物保育中心的野生動物專家,利用專業儀器,將病毒從海豹的身體組織中分離出來,專家們指出其中有一型禽流感病毒,與野生鳥類的H3N8禽流感病毒十分接近。

總而言之,該小組中科學家確信,海豹身上的H3N8病毒,極有可能是2011年大規模死亡事件的元兇,此外,病毒也可能會持續威脅沿岸其它的海洋哺乳類動物。對此,USGS的野生動物保育中心的病毒學家Hon Ip博士說:「令人驚訝的是,海豹體內病毒的基因變異,增加了哺乳類的感染機會,從海豹體內分離出來的病毒,從未見過如此對於適應哺乳動物的基因演化。」

是否會從野生動物傳染到人類身上?

在幾年前,高致病性禽流感H5N1病毒,已被證實會造成貓、狗和人的死亡。根據估計,約70%可感染人的新興傳染病的源起與野生動物有關,而對於H3N8病毒,我們不得不抱持懷疑,未來它是否會成為下一個新興傳染病呢?

對海洋生態系的健康維護為未來趨勢

雖然對於人類與家中的動物病原體之間的研究十分重要,然而對於這些新興病原體的威脅也極需投注心力,像是斑海豹和整體海洋生態系統的健康方面的保育工作等等。