當拚搏點閱率的內容農場已經逐漸失去低頭族青睞,一個新聞平台,又該採取什麼策略,才能吸引讀者目光?

在BuzzFeed、Vice Media等新型媒體之後,2015年來第一次,終於又有一家新聞平台躍身成為估值超過10億美元的獨角獸;更特別的是,它還來自大型新創更加稀有的日本。

和臉書唱反調》獨家演算法強調⋯⋯所有人看到的新聞都一樣!

SmartNews,一個免費閱讀的手機新聞平台,在日本郵政創投挹注31億日圓資金之下,8月5日估值一舉突破10億美元,成為美國著名創投研究機構CB Insights統計下的最新獨角獸企業,也是日本國內目前少數的第三家。服務範圍雖超過150國,SmartNews仍以日本、美國為主要使用區域,除了累積了4,000萬次下載量,每月活躍用戶更突破2,000萬人次,是投資人看好它的主要原因。

SmartNews在眾多新聞手機App中,究竟如何脫穎而出?它從每天1,000萬則免費新聞中,爬梳精選1,000條給讀者,雖然也標榜獨家的演算法,卻與臉書「高度個人化」、「專屬個人」的原則背道而馳,所有人看到的新聞反而是大同小異。

2018年秋天,SmartNews為了爭取高齡用戶,在美國電視網上猛打廣告,同時在政治立場對立的保守派Fox News與自由派的CNN播放。廣告中,代表川普支持者的白人男性,正和另一位年輕黑人女性一起看新聞聊天。它訴求的「政治平衡」演算法,就是要刻意餵養讀者不同立場的報導,旨在打破同溫層,在2020年美國總統大選前爭取最多的用戶。據稱,美國用戶去年就增加了5倍。

「日本全國性的一般報紙,以發行量來看就有4,000萬份,所以讀者還是更愛閱讀一般性的新聞,而不是個人化的資訊,」鈴木健解釋。什麼樣的新聞會被SmartNews選上?App自動選材標準,是當下即時跟隨社群媒體的風向熱度,然後再加上內容策展團隊人力過濾;臉書、推特等社群上高度關注的內容,就容易被SmartNews推播,再衝高流量。

友善內容媒體》將轉載流量導回原生網站,獲稱「數媒最可靠成長來源」

它的主要收入來源仍來自廣告。被SmartNews轉載的所有文章自2017年開始,文章最後都會附上原文連結,將流量導回原生內容的網站,被哈佛大學媒體實驗室Nieman Lab稱為「數位媒體最可靠的成長來源」,也讓更多的內容媒體願意加入SmartNews,使其陣容更加擴大。

為何會造就如此「佛心」的新聞應用?「花上300年,打造民主主義新的流通系統」是創辦人鈴木健與濱本階生一開始創業的初衷,這也和SmartNews最後摸索出的演算法則息息相關。

早在2012年SmartNews正式成立之前,1975年出生、取得日本東京大學博士的鈴木健原本就是一個雜學天才。他在2003年以數字公式設計300年後社會制度的學術著作《滑順的社會與其敵人》,內容雖偏艱澀卻頗受好評;加上他創辦虛擬貨幣PICSY,已讓他小有名氣。之後他遇上濱本階生,在2010年創辦了新聞應用App Crows Nest(烏鴉之巢,意味著居高臨下看世界),雖然就以社群媒體連動的推播作為賣點、以當時主流的「客製化個人內容」為主軸,推出反應卻是平平。

「即使是家裡人或大學同學,都沒辦法理解服務內容,更不用講還要向美國人解釋了,」濱本階生說,雖然功能強大,一般用戶卻很難理解。

正當鈴木健打算放棄,甚至花了最後僅剩的經費遠赴美國創新者聚集的「西南偏南」(SXSW)活動朝聖,在當地的反應一樣平平,但濱本階生無論如何都要做下去的信念,讓鈴木健心無旁騖持續下去。就在這時,他們發現手機離線無法看新聞的痛點,鎖定離線閱讀,果然在上線後一砲而紅。

2018年3月,SmartNews在既有的新聞分頁中多了一頁「優惠券」的頻道,每天可以在此獲取例如麥當勞、吉野家等日本全國2萬家餐飲、超商等合作商家的優惠。雖然是廣告內容,這一個動作卻讓SmartNews在主要的中年男性用戶外,不分年齡吸引到女性讀者,將女性讀者比率提高到將近5成。2019年後,除了加碼電視廣告宣傳,又延攬前Sony副社長、Play Station之父久夛良木健等人加入經營團隊。

不過即使如此,SmartNews做為新聞媒體仍有很大的耕耘空間。以流量分析服務Parse.ly今年初發表的分析顯示,新聞媒體流量仍以第一名Google的31.2%、第二名臉書的14.4%為主,第三名的Google News僅占2.3%,而第六名之後占比都不到個位數,包括目前第十名的SmartNews在內。

直接面對讀者、以2C(To C,對消費者)為主要商業模式的SmartNews,並未打出一貫連續的策略,難以為特定媒體養大讀者群,提高用戶對內容來源的忠誠度,這也將考驗未來合作夥伴繼續提供內容的意願。

責任編輯:周盼儀