當美國大部分地區的農民還在耐心等待春末莊稼成熟時,一小群「海上農人」已經在阿拉斯加較冷的海域收成該州的新興經濟作物—海藻。

市場對海藻的龐大需求,已經啟動了這個5年前還不存在的產業。

「人們對永續發展產生了濃厚的興趣,」加州「Blue Evolution」公司負責人佩里(Beau Perry)表示。該公司是阿拉斯加新興海藻農業的主要成員之一。「氣候變遷和植物性飲食的流行等趨勢,讓海藻成為一種新的明星作物。」

近年來,阿拉斯加農民開始種植闊葉巨藻和帶狀海藻。科迪亞克和凱奇坎等偏遠社區的生態系是這兩種海藻的原生地。全球海藻市場有60億美元(約新台幣1890億元),當地居民們希望,海藻養殖成為一種永續水生植物農業。

以捕捉鮪魚為業的漁民普萊爾和妻子萊莎,為了賺外快而加入種植海藻的行列。但現在海藻養殖潮方興未艾,普萊爾認為新農民可能需要等待3年,才能獲得必要的許可證。

全世界上大部分地區都是用船隻採集野生海藻,但阿拉斯加的水生植物則是農民從冬季開始,花費長達數月種植而來。

普萊爾和萊莎找出大約50種他們認為適合繁殖的海藻,將野生樣本送到Blue Evolution。該公司從海藻中提取孢子,在名為「種子管」的細繩上栽培,接著將這些種子管交給農民。農民們則將這些管子綁在漂浮海中的栽培繩架上。6個月後、春末之前,孢子就會成熟。

5月初,這對夫婦從佔地18英畝、使用近5萬英尺繩索的海藻田,收穫了將近20萬磅的海藻,是阿拉斯加史上大批的海藻收成之一。

佩里表示,Blue Evolution希望從普萊爾和萊莎,這樣的農民手中購買至少50噸的海藻。該公司今年的需求量比去年高了5倍,佩里明年能再增加1倍。

研究已經證實海藻加入動物飼料能有效減少甲烷排放,因此特別受到矚目。科學家正在測試海藻是否能模仿化石燃料或塑膠的特性。

阿拉斯加的海藻實驗並不是什麼新鮮事。每年全世界收穫數10萬噸的海藻,中國和日本的全球出口量是世界首位。但近幾個月來,野生植物採集活動的爭議不斷。

2018年夏季,蘇格蘭打算大規模採集野生海藻,引發激烈爭辯。環保團體認為海藻林消失可能對海岸線附近的海洋生物造成無法彌補的傷害,因為植物對健康的生態系有重要的保護功能。

在阿拉斯加,企業必須嚴格遵守政府的耕種規則:從野生植物中採集的海藻作物菌株必須在原始植物的50公里範圍內種植。佩里說,這能確保遺傳的韌性和多樣性,該州的鮭魚孵化場也遵循同樣的指導方針。

加州大學爾文分校生物學副教授布拉肯(Matthew Bracken)說,整體而言,養殖海藻對環境的影響,像是採摘野生植物提取孢子,似乎是非常微小。

「海藻不管是自然生長或是人工栽培,對環境都有相當的好處。當有日照時,海藻會吸收海中的二氧化碳...對於二氧化碳濃度越來越高的海洋來說,是件好事。」布拉肯表示。

*註:文中所提褐藻在生物分類上屬於真核生物之下的原藻界(Chromista)。大型藻類除了褐藻外,另有分類屬於植物界(Plantae)的紅藻(如紫菜)及綠藻(如石蓴)。參考來源:AlgaeBase

參考資料
英國衛報(2019年6月11日),Meet the 'star ingredient' changing fortunes in Alaska's waters: seaweed

※本文獲《環境資源中心》授權轉載,原文:水生植物農業夯 氣候變遷、植物飲食世代的新興作物:海藻

責任編輯:葛林
核稿編輯:黃楸晴