中國、蘋果,與全球各大汽車公司,近期的共同交集點是什麼?

答案是,爭搶被中國相中,僅次於石油的第二號戰略物資,那就是掐住新能源命脈的「綠色石油」:鈷。

英國《金融時報》在八月底報導,電池將成為二十一世紀能源產業的新霸主,就像過去的石油那樣。過去,它帶動筆記型電腦、iPhone需求大爆發,未來還可安裝在汽車、飛機裡,乘載我們周遊世界。少了強效電池,我們難以掙脫「化石燃料成癮」的困境,改善氣候變化也將成為一句空話。

那麼,電池和鈷有什麼關係?我們可以從拆解電池組看起。電池組由正極、負極、液態電解質和分離器四大部分組成,占據成本結構最高達四成的正極是關鍵環節。它被包裹在混入鋰、鈷、鎳和錳四種金屬的氧化物液漿中。電池就靠鋰離子從負極流向正極放電。

鈷,電池中最貴原料
量少、產區集中,避免火燒車得靠它

這四種金屬中,價值最高的材料就是鈷,倫敦投資銀行利本(Liberum)分析,一公斤的電池正極材料中,鈷要價十二美元(約合新台幣三百七十元),鋰才值八美元,鎳則只有五美元。原因有二:

一、相較鋰的全球供應量不只千萬噸,鈷僅逾十萬噸,而且約七成集中在非洲的剛果;二、一旦沒有鈷會怎樣?後果很嚴重,它的存在只為一件事:防止電池過熱,穩定放電。換句話說,不含鈷的電池就不可能安全充電、放電,與火燒車、手機自燃脫不了關係。多年來電動車價格居高不下就是因為鈷很貴。

「沒有剛果的鈷,就沒有電動車產業,」產業機構標竿礦物商情(Benchmark Mineral Intelligence)調查員羅爾斯(Caspar Rawles)評論,「如果剛果中止出口,電動車市場大爆發就是笑話。」

這一點,已是全世界最大電動汽車製造商的中國早一步預見了:二○一六年五月,上海的洛陽鉬業買下剛果一座鈷礦山的多數股權;今年三月,深圳的電池材料廠格林美和全球最大鈷生產商嘉能可(Glencore)簽約,包下未來三年三分之一產量,相當於去年全球總產量一半。