卅一歲就在國際烹飪賽中拿到亞洲最佳廚師的殊榮,李佳其卻從未忘記前輩的叮嚀,讓他謹守廚師的本分,守住廚房中的角色。在名廚的光環下,李佳其很清楚自己要的,不是名與利,而是端出菜餚那一刻,問心無愧的自在。

坦言自己小時候不愛念書的李佳其,國中畢業之後也曾有一段徬徨的時期。當過鋁門窗學徒、做過土木、電機工程…….每份工作都做不到兩個月,讓母親直搖頭。最後,李佳其進入親戚開的日本料理店,這一做,到今年已經是第十七年,他也從一個小學徒,變成接受馬總統表揚、最年輕的台灣廚神。

一場意外 讓廚師生涯大轉彎

「這一切只能說是很剛好啦!」今年才卅四歲、留著清爽的小平頭和性格小鬍子的李佳其,提起當初入行的經過,還是顯得有點靦腆,彷彿又回到當初那個不知道自己想做什麼的小伙子。「也許是我的個性喜歡變化吧!當建築工、水電工學徒時,一天都講不到兩句話;當廚師雖然也是辛苦,但至少廚房裡的同伴比較多。」李佳其摸著頭,呵呵地笑著。雖然最初並非立志成為獨當一面的廚師才入行,但過了幾年,隨著年齡和手藝漸增,李佳其也開始思索自己未來的職業生涯。沒想到,一場意外,讓他的人生轉了個大彎。

對於學習日本料理的台灣廚師和學徒來說,若能進入高級的懷石料理餐廳工作,不僅可以成為眾人羨慕的對象,對於未來的職業生涯彷彿也鍍了一層金。當時已經在日式餐廳工作幾年的李佳其,在朋友引薦下,順利獲得台北一家知名懷石料理餐廳的錄用。可是,就在上班的前一天,他和朋友騎機車出門,竟然發生嚴重車禍,右手傷可見骨,足足在醫院躺了兩個月。想當然爾,懷石料理店的工作自然是泡湯了。不過,向來積極樂觀的李佳其也沒有花時間自卑自憐。他回到嘉義休養,傷癒之後,就決定申請提早入伍當兵。

軍醫院服役 學習營養知識

因為具有一技之長,李佳其於是被分配到軍醫院負責伙食。軍醫院的廚房要負責眾多病患的飲食,因此不論是在廚房衛生、食材管理、食物營養、熱量計算等項目,都有一套準則。這些在小型餐廳很難接觸的專業領域,讓李佳其開了眼界,也對餐飲知識和管理越來越有興趣。這樣的經驗,讓他在退伍之後,得以首次進入大型飯店的餐廳中工作。飯店的餐飲工作,開啟了李佳其的國際視野,讓他開始對參加廚藝競賽產生興趣。於是他開始多方蒐集資料、向前輩打聽,並且自己籌募旅費,計畫出國參加比賽。

為了比賽,下班之後,李佳其繼續練習到清晨,一天站廿個小時,省吃儉用籌備經費。好在一切的辛苦,都結出了甜美的果實。這個來自臺灣的年輕小伙子,第一次站上名廚雲集的香港國際美食大賽賽場,就一鳴驚人,帶回一面金牌。這次經驗讓他信心大增,第二年繼續挑戰更為全球化的新加坡FHA國際烹飪挑戰賽。這次挑戰賽,李佳其一人就奪得了兩金一銅,並以拿下亞洲最佳廚師獎。歸國之後,馬總統更特別邀請這次的參賽團隊到總統府,親自頒贈獎狀加以鼓勵。此刻,他深刻體會到,只要肯付出實踐,一定會得到肯定。

參加國際比賽 只為自我挑戰

有了這樣傲人的成績,年輕的李佳其卻相當「淡定」。因為在他心中,永遠沒有忘記自己當初參加廚藝競賽的初衷─挑戰自己。「大家只看得到獎牌,但是這個獎背後的意義、過程中的經驗學到什麼?只有自己最清楚。」李佳其對獎項的淡然,也來自於一位廚師前輩的告誡。「一位前輩曾經對我說,廚師的戰場就在廚房,不在別的地方!這句話我永遠銘記在心。」所以,他總是在將餐廳實際的烹調的經驗,應用在比賽的創作中,也將比賽時對流程的嚴謹、菜色的創新,帶進自己工作的廚房,期許自己永遠是個帶給客人美味、驚喜體驗的廚師。

對於未來,李佳其勇於突破舒適圈、絕不戀棧現有的成績,還想挑戰廚藝界的奧林匹亞:每四年一次在德國舉辦的國際大賽,和西方人同台較量。對他來說,定期和來自全世界的廚師切磋,是讓自己不斷精進的方式,也是讓自己永不懈怠的理由;就像每一杯威士忌,都必需經過一道又一道的程序細細釀製,粹取其中之精華,方能換來最後一口濃郁又另人難以忘懷的酒香。