你可能多少有察覺,我們除了透過Facebook了解朋友近況,同時我們也逐漸仰賴Facebook提供我們即時新聞,Facebook已經成為我們與世界保持聯繫的重要管道。但你可能不知道,哪些訊息會出現在你的動態牆上,完全取決於年僅26歲的Facebook工程師Greg Marra團隊之手。

先前科技新報報導紐約時報正在苦思數位時代的生存之道,包括收費牆機制、行動App,他們嘗試各種方法,想辦法找出行動數位閱讀趨勢下,新聞內容供應商可以溫飽,甚至重返榮耀的方式。

一個被演算法過濾的社會

他們進行各種大數據分析,了解讀者消費新聞的趨勢,發現社群媒體,特別是Facebook已經大大改變了新聞業。Facebook全球擁有13億活躍用戶,占新聞網站20%流量來源,若單純看行動版網站,來自Facebook的流量可能更高。美國有30%的成人從Facebook閱讀新聞,說穿了就是,「一個新的新聞網站成敗,將取決於他們在Facebook上的表現。」

大部分讀者不再透過紙本、雜誌或官網而來,而是透過社群媒體與搜尋引擎。這個最大的改變就是,編輯不再是將新聞送到讀者面前的守門員,取而代之的是電腦,社群媒體與搜尋引擎,他們取代老編輯多年的實戰經驗,透過電腦演算法與各種數學方程式來預期讀者會喜歡什麼。紐約時報認為,這是一個「片段的,被程式碼所過濾的社會。」華盛頓郵報數位新聞資深編輯Cory Haik認為,這個轉變是「新聞業的大鬆綁」。

搜尋與社群取代了官網的功能,出版者的官網,最後會變成一個品牌廣告,對讀者來說沒有實質意義。然而,電腦如何取代編輯提供讀者需要的新聞?畢竟新聞能夠影響讀者看待世界的方式。紐時訪問Facebook動態牆工程團隊主管Greg Marra,關於這個問題,他回答,「對於新聞業的衝擊我沒有想太多。」

他說,「我們盡量不帶傳統新聞編輯的眼光去決定讀者應該看到什麼」,簡單來說,就是讀者看到什麼是他們自己決定的。

大約每週一次,Marra的團隊會調整程式碼,決定用戶登錄之後會看到什麼內容。這複雜的程式碼來自成千上萬個矩陣,包括使用者用什麼裝置登錄,一則故事有多少個評論與按讚數,以及讀者停留在文章上的時間,來確認讀者最喜歡什麼內容,而這個結果全世界都不一樣,像在印度,人們最喜歡分享的是占星術、寶萊塢、板球和神威。

如果Facebook的演算法對出版商有利,回報的流量將會非常可觀。然而,如果Marra團隊決定讀者不喜歡某些事情,譬如開玩笑的標題吸引讀者點閱,這個媒體就不用玩了。報導指出,Facebook上週五調整演算法,強調高品質內容,幾個流量相當大的網站如Upworthy、Distractify、Elite Daily等流量都大幅下滑。很多出版商包括紐約時報,都已經與Facebook見過面,討論如何改善他們的流量。

人腦對抗電腦,老編輯的十字路口

然而,新聞媒體要如何因應這股趨勢?BuzzFeed總編輯Ben Smith表示,在這個片段化的年代,他寫新聞的原則就是不用拿來充數的新聞。很多新聞媒體同時有紙本,以及網站,這導致刊登的故事不完全是讀者有興趣的或是即時性的新聞,單純是拿來填補空白的,這樣會導致網站上的新聞失焦。