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埃隆·馬斯克(Elon Musk)被譽為超越史帝夫·賈伯斯的天才企業家。他創辦了受全球關注的純電動汽車(EV)風險企業——特斯拉汽車。特斯拉的轎車款EV「Model S」的2013年的銷量超過了2萬輛,2014年計畫擴大至3.5萬輛以上。SUV款EV「Model X」也將在2014年內投產。

「這樣會發生『特斯拉危機』的」,最近經常能聽到這種誇張的說法,意思是說快速增長的EV風險企業將迎來危機。引發危機的罪魁禍首似乎是EV的核心部件——二次電池。特斯拉採用的是「18650」(直徑18mm×長65mm)圓柱型小型鋰電池。這種電池已被廣泛用於消費類產品,可通過量產效應削減成本。

不過,特斯拉採用18650的戰略也有可能成為引發危機的導火線。18650原本是索尼公司內部使用的規格名稱,其基本構造已經20多年沒有變化。正如某電池技術人員所說,「18650始終是一款壽命只有幾年的消費類產品用電池」。

造成鋰電池劣化的主要原因是水和熱。從結構上來說,18650抗水和抗熱性能不強。雖然採取了一些措施,例如對設置在圓筒和蓋板之間的密封墊進行了改進等,但18650的水蒸氣阻隔性能「依然不及採用複合薄膜的袋式(Pouch)電池」,另一位電池技術人員指出。關於熱,18650的單元內部幾乎沒有空隙,因此散熱性較差。當然,特斯拉定會採取一些應對措施,但供貨量越大,電池劣化導致重大缺陷和事故的可能性就越大。

由於存在這一問題,電池行業人士之間出現了這樣的傳言:「特斯拉或許會放棄自己的堅持。」意思是說其EV的電池將由18650單元改為大型車載電池。以安心、安全為大前提的汽車如果事故頻發,定會名譽掃地。而且,目前日產、三菱等其他EV推進派失去了往日的勁頭,特斯拉成了引領EV行業的標桿。一家風險企業的失敗將會給整個EV部件市場帶來影響。特斯拉小小肩膀擔負的期待和責任十分重大。

特斯拉首次向市場投放EV是在2008年,當時限量推出了2500輛雙座車型「Roadster」。有意思的是,該車幾乎沒有用戶投訴,儘管其舒適性較差,有時也會出故障。這估計是因為購買者並沒有將Roadster當成一輛車,而是把它當成了一款先進且具有挑戰性的玩具。但今後恐怕不會這麼簡單。對於瞄準大眾消費市場的特斯拉EV,消費者會將其作為汽車來嚴格要求。特斯拉能否消除風險?這將取決於被譽為天才的馬斯克的決斷。《日經電子》