從一個長期昆蟲對土壤影響的研究中發現,螞蟻可能是目前地球上最勤於阻止地球暖化的生物──即使他們的平均壽命不到一年,但螞蟻數量的增加很可能有助於地球二氧化碳含量降低。

研究的主要作者,也是美國亞歷桑納州立大學地質學教授羅納德.多恩(Ronald Dorn)說:「螞蟻正在改變環境。」

多恩發發現某些種類的螞蟻會「風化」礦物質以分泌碳酸鈣──石灰岩,在螞蟻「製造」出石灰岩的過程中,同時也會吸收大氣中少許的二氧化碳。事實上沉積在海洋中的石灰岩含有的二氧化碳,比目前大氣中含有的二氧化碳更多,而小小的螞蟻石灰工廠也能發揮「碳匯」的效果。

多恩從25年前開始就在德克薩斯州卡特琳娜山的六個地點放置玄武岩砂做觀察實驗,每隔五年,多恩就會將砂子挖出,並在水裡測量砂中的橄欖石與斜長石含量,同時也檢測樹根的昆蟲活性與化學成分。

根據這25年來的實驗監測表明,螞蟻「風化」礦物質的速度比砂子裸露在地面上風化的速度還快上50到300倍,同時螞蟻也在巢穴內開始使用石灰岩搭建巢穴,多恩認為螞蟻可以利用鈣跟鎂等礦物質轉化為石灰岩,並在這個過程中吸收溫室氣體。

多恩認為這樣的轉變可能是在螞蟻用唾液將礦物黏在巢穴時產生,不過這只是推測,也有可能是螞蟻的排泄物、或是螞蟻內臟中的細菌等複雜的原因產生這個效果,這之中的轉化過程仍然充滿謎團。

這個實驗也沒辦法推測到底有多少二氧化碳已經在螞蟻製作石灰岩的時候被「消耗」掉,不過多恩猜測螞蟻從6500萬年前就已經開始進行相同的工作,這些螞蟻所消耗的二氧化碳量應該相當驚人。

目前所知已有八種螞蟻會分泌碳酸鈣,華盛頓特區霍華德大學的地球化學教授大衛.舒瓦茲曼(David Schwartzman)雖然沒有參與這項研究,但他認為這個說法是有道理的:「很明顯地,我們需要更多關於螞蟻或其他動物對於全球土壤風化的研究,以擴展我們對於這個生態的認知。」

有趣的是,原本多恩研究的焦點並不是螞蟻,而是研究風化。該研究已經發表在 7月14日的Geology網站上,同時Live Science網站也有相關報導。

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