作為投資人,我們會非常重視公司獲利。獲利多寡以及是否一如預期達成獲利目標都會影響公司股價,也會影響股東可以透過股利拿回多少錢。

在財報季期間,公司獲利表現往往是媒體頭條,但是有經驗的投資人可能會進一步研究公司的資產負債表,因為這是了解一家公司財務是否健全更好的指標。

資產負債表是一家公司的財務報表,反映一家公司的資產、負債、股東權益的狀況。

如果使用得宜,資產負債表的資訊可以讓投資人明白這家公司有多少負債,是不是有太多庫藏股,是否客戶都按時付款,還是都欠款不付,抑或是這家公司是否聰明運用現金,還是都讓資金閒置未善加利用。

2005年,包含日本電子產品巨擘索尼(Sony)在內的大財團,運用槓桿收購的方式收購米高梅。五年後,好萊塢片商米高梅於2010年申請破產保護。

這樣的收購案至終讓米高梅負債40億美元。

曾經製作過如「奧茲大帝」與「飄」等知名影片的米高梅,在2008年金融海嘯之後陷入困境,因為當時買DVD的一般大眾變少,龐大的債務也影響收益表現。

米高梅至今仍持續發行電影作品,在前任債權人的支持下敗部復活,但是這件傷心往事給予我們一個很好的警惕,也就是債台高築可能會衍生出來的問題。

負債過多會讓人害怕。在2001年911事件之後,或甚至是中國在金融海嘯之後的經濟刺激措施,都有一段很長的時間市場資金相當便宜,一般企業很可能因為資金過於容易到手以致於開始產生一些不切實際的想法。

作為投資人,如果一家公司能夠提供出資產負債表健全的有力證據,我們會比較放心。健全的資產負債表代表一家公司有多餘的現金可以用來擴張業務,或是透過股票買回或增加股利來提升股東報酬率。

一家公司如何運用多餘的現金,也反映出這家公司的特性。

如果一家房地產開發商開始投資職業足球俱樂部(中國有些公司便是如此),或是當一家公司買入他們根本不太了解的特殊財務商品,就該留意了。

另一方面,如果一家公司一年到頭手邊有龐大的現金儲備,可能代表管理階層對於如何有效運用資金完全沒有想法。

儘管如此,管理階層在呈現財務數據時有許多考量,財務報表可以說是許多假設的總和。

有「野心」的處置資產可以有效擴大資產負債表。無形資產的估價是相當主觀的,如商譽、智慧財產權、品牌等,但生物資產的估價,如棕梠油、木材等,其實也不簡單。財務人員對於如何處置研發經費也有其裁量,要不就是記入費用(產生成本),要不然就是記入資金成本(放入資產負債表)。

被列入負債的租賃可能會被視為營業租約(operating leases),而非融資租約(finance leases),讓資產負債表看起來比實際上還要更健全。

公司可能也會透過銷售所謂的複合式證券(hybrid securities)募資,結合股與債的特色。像是永續債券的工具讓公司能夠募資,從會計目的看來,會在資產負債表的股東權益部分呈現。

一家公司的退休準備金可以透過改變對於折現率的假設進行管理。公司的負債可以依據幾個主要財務日期的安排,進而粉飾公司的負債狀況。分析師通常需要留意一家公司的負債可能不一定會完整的反映在其控股公司的資產負債表上。

面對上述的狀況,該如何因應呢?對於安本而言,投資要以「常識」為師。我們總是偏好業務單純的公司,因為這樣才容易了解。如果帳目過於複雜,或是股權結構不明,我們寧可不要投資,寧可不當這家公司的股東。

安本環球-亞洲小型公司股票基金所投資的香港上市公司「大家樂」就是一個非常好的例子,沒有什麼業務類型會比快餐連鎖店還更簡單了。

「大家樂」是香港平價中式快餐中具有高知名度的連鎖品牌,觸角也擴展到中國南方城市。

「大家樂」這家公司專精本業,並且持續賺錢,儘管所處的營運環境香港,店租是世界之冠,競爭相當激烈。儘管如此,這家公司的成長幾乎還是靠現金流而來,「大家樂」的資產負債表相當健全,債務非常少。

這就是為何我們認為,資產負債表就像脊椎一樣,它能讓你看出一家公司的秉性。

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