伍子胥被楚平王懸賞捉拿,憂愁的伍子胥據說一夜白髮才能順利出關,逃離楚國。《食神》中的史蒂芬周逃亡到少林寺,因為情深義重,一夜白髮。傳說法國皇后-瑪麗安東妮德在上斷頭台前一夜白髮……。

科學家認為「一夜白髮」極度不可能,但壓力在白髮形成的過程中也是扮演極度重要的角色。只不過相較於一夜白髮的傳說,一般白髮以漸進的方式形成,似乎比較令人相信。

男性第一根白髮通常在30歲左右冒出,女性則在35歲左右。但白髮也可能提早在高中時就冒出,也有可能在50幾歲時才冒出。

白頭髮從頭皮上凹陷的囊泡所長出。一般人大約有10萬個這種淚滴狀的空洞。一個空洞在一生中會長出好幾次頭髮。每一個囊泡的底部都是頭髮的生長處。在這裡細胞可以共同合作、組合進而長出頭髮。在生產頭髮的過程中,表皮細胞從髮根到髮尾都有功勞。表皮細胞的不斷堆疊造就出擁有質地、角質與強度的頭髮。角質也是指甲、人類外皮與動物的角主要的成份。

角質細胞在建構頭髮的同時,附近的黑色素細胞會製造黑色素。送往角質的黑色素稱為色素顆粒。

頭髮的色素有兩個色系-黑色系(深棕色或黑色)與褐色系(黃色或紅色)。因為這兩種色系的不同比例結合而成頭髮,造就了人類擁不同顏色的頭髮。頭髮失去大部分的色素,就會變成灰頭髮。如果失去全部的色素,就會變成白頭髮。

大約8成到9成的頭髮都處於活躍狀態,大都可以維持2到7年。最後,長出頭髮的囊泡開始萎縮,角質細胞與黑色素細胞經過生物必經的細胞凋零期。而囊泡也進入休息期,這時候人就會開始掉髮。

在重新長出頭髮的過程中,囊泡必須要重新獲得養分。幹細胞會召集新的角質細胞與黑色素細胞在囊泡附近共同工作以產生新頭髮。哈佛醫學院小兒科教授大衛費雪說:不知道為什麼,角質幹細胞擁有比黑色素細胞較長的壽命。他說:「黑色素幹細胞漸進的凋亡,也是白頭髮的成因。」