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日本國立癌症研究中心研究所與鹽野義製藥等組成的聯合研究小組,開發出了使用約為原來1/40的血液量、在半天之內診斷出大腸癌的檢查方法(圖1)。

該技術還能查出以前檢查不出來的早期大腸癌。目前已開始朝著實用化目標推進開發。相關論文刊登在2014年4月7日的英國科學期刊《自然通訊》(Nature Communications)上。

在日本,大腸癌是患者數量僅次於胃癌的第2大癌症。有預測稱,2015年大腸癌將超過胃癌、成為患者最多的癌症。

據介紹,在大腸癌的篩查方法中,比較知名的是便隱血檢查法。儘管這種方法作為集體體檢的一項檢查方法性價比很高,但靈敏度與特異性不足,有時會在大腸癌已經惡化的情況下仍顯示陰性(假陰性)。

而精密檢查方法,即大腸內視鏡檢查也存在問題,那就是人們對於檢查抱有恐懼心理,即便是便隱血檢查結果為陽性、「需要詳細檢查」的患者,受診比例也只有60%左右。因此,大腸癌領域的緊要任務是開發出精度高而且可以在集體體檢時使用的篩查方法。

診斷性能高於傳統的腫瘤標誌物檢測法

於是,研究小組把目光投向了血液中一種名叫「胞外體」(Exosome)的物質。胞外體是細胞分泌的直徑為30~100nm的小囊泡,存在於血液、唾液及尿液中。新方法利用癌細胞中含有特異蛋白質及微RNA的胞外體,將傳統方法需要一天的胞外體檢測時間縮短到了1.5~3小時。檢測所需血液(血清)量僅為5μl。

研究小組還發現了大腸癌細胞分泌的胞外體中含量較高的蛋白質的存在,並成功從大腸癌患者的血清中檢測出了大腸癌產生的胞外體。