先前《科技新報》報導,CEO 穆斯克(Elon Musk)於 2013 年 10 月底到慕尼黑剪綵特斯拉的新落成服務中心時,致詞中表示:不相信電動車的人,常會看扁某些技術,如說「燃料電池真是狗屎一般,除了用在火箭上」。

這段話被斷章取義,一時間,「穆斯克稱燃料電池為狗屎」的消息四下傳播,為他帶來不少公關上的麻煩,結果燃料電池還真的跟屎扯上關係了。

這是來自於加州大學爾灣分校的國家燃料電池研究中心(National Fuel Cell Research Center)的主意,原理說來也不難理解,我們的排泄物中含有非常多有機物,經微生物分解以後,會產生沼氣,其中富含甲烷(CH4),也就是說天然氣的主成份,在工業上,甲烷有多種方法可以製造氫氣,包括水合法、水合及部分氧化法以及裂解法等等,所以,利用便便製造氫氣,在化學原理上確實是可行的。

想要利用「屎能源」,第1步是收集南加州的廁所與下水道污水,經污水處理之後,排出乾淨的水,留下固體污物,放進無氧環境中,投以微生物,產生的沼氣約有6成的甲烷,與4成的一氧化碳。

這些可燃氣體大多都用來火力發電,不過其中一部份由研究中心拿來利用,導入一組特殊的燃料電池,可發電、產熱,同時製造出氫氣,而這些氫氣則可透過管線,輸送到加氫站,成為氫燃料電池汽車的燃料。

而且這些「屎能源」氫燃料很快就會上路,韓國現代汽車計畫在加州推出Tucson的氫燃料電池版本汽車租賃計畫,付現2,999美元再加每個月499美元的月費,就能租1台Tucson氫燃料電池車來開,維修與加氫則完全免費,其中一部分氫燃料,就採購自於噴泉谷(Fountain Valley)污水處理廠以上述製程生產的氫。