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美國匹茲堡是在歷史上是有名的鋼鐵重鎮,豐蘊的礦藏加上內河港口的便利運輸,讓該地區在1880年代便成為美國最大的鋼鐵基地,20 世紀初期發展繁榮,美國鋼鐵公司、美隆財團皆在此環境餵養下發跡。

不過匹茲堡過度依賴鋼鐵工業,造成產業集中度過高,不但環境污染嚴重,更要面對工業轉型的危機,還有人口外流。1950年代政府開始推動大規模的改造計畫,從環境整治著手,卻一直都不見起色。此改造計畫前前後後進行了30餘年,直到1983年Red Whittaker踏入三哩島(Three Mile Island)核電廠附近受到高度戒護的辦公室那一刻,匹茲堡的舊日榮景終於找到切入未來的關鍵契機。

誰是Red Whittaker?

這位後來成為卡內基美隆大學(CMU)頂尖機器人工程學教授的Whittaker,此時正要開始測試一台由他與20餘位研究生所組團隊,耗時六個月斥資150萬美元製造的機器人。這機器人將進入三哩島核電廠已廢棄的二號反應爐底部探勘,檢查是否有任何輻射外洩可能。二號反應爐在1979年由於機械故障,加上人員後續處理操作錯誤,造成部分爐心熔毀,成為美國核電史上一起嚴重的事故。幸好爐內的安全殼成為阻擋重大核災的最後一道防線,不過爐內大量高危險的放射性物質,使人類完全無法入內調查,因此機器人成為最合適的替代者。

可是種種不確定因素仍讓Whittaker在機器人計畫實行當下忐忑不安,深怕一個出錯就有可能釀起另外一件核災,在同步傳輸的錄影機畫面中,他看著這個「遠端遙控偵查裝置」緩緩降落至充滿放射性廢水的二號反應爐內,「我永遠不會忘記機器觸碰到廢水激起一陣漣漪的畫面,然後我們開始探勘狀況,一切都在計畫內運作。」Whittaker成功了,後來的調查結果發現二號爐內堆芯嚴重損壞,可是只有少量放射性物質洩漏到周遭環境,對居民並無長久健康影響。

現在Whittaker所研發的機器人計畫已經沒有像那次一樣如此心驚膽跳了,目前他正忙著參加Google舉辦的登月大賽(Google Lunar X Prize),開發可登月的太空機器人,以贏得4千萬美元獎金。

Whittaker改變了匹茲堡,使它的歷史光榮存留

時間跳回1983年,當時匹茲堡的失業率高達17.1%,曾經讓城市經濟起飛、支撐重大公共建設興起、培養出廣大中產階級的鋼鐵工業正在衰退;但是Whittaker所帶領的CMU三哩島機器人研究團隊,鋪建出一條新道路。他們要在核能反應爐中運用放射感測器技術、影像檢查,或是從爐心採取樣本,沒有一樣是人力可以達成的任務,但機器人探測任務的成功,讓這個亟需轉型的城市看到未來創新投資、科技研究的可行方向。

1999年,華爾街日報將匹茲堡(Pittsburgh)稱作「機器堡」(Robotburgh),從此之後成為匹茲堡的另外一個代稱。

此外,不只是機器人工程帶給這座城市一個嶄新的面貌,人工智慧、生醫科技、精密科技工業與軟體工程皆為匹茲堡的重點強項。人口開始回流增長,也晉升成為「未來最熱門城市」、「最適合職業婦女的城市」、2010年富比士雜誌評選「美國最適宜居住城市」等榮譽頭銜。

Whittaker助理,目前正在為美國海軍陸戰隊研發全世界第一架無人醫療用直升機的Sanjiv Singh表示:「匹茲堡集結了所有發展必備元素,各式各樣的人才、平價的生活水準,而且歷史的榮耀從沒散去,這裡的人們仍然記得往日匹茲堡的榮景。」