《地心引力》真實版:小水滴也可能讓人致命!
PHOTO: WARNER BROTHERS 圖片提供:《BBC知識》

電影《地心引力》讓人對太空探險捏把冷汗。太空碎片果真會如劇中威脅到國際太空站?實際發生過的太空災情又有多驚險? 

兩名太空人飄浮在太空中,正在維修哈柏太空望遠鏡。突然間,一塊人造衛星碎片猛地撞上他們所乘坐的太空梭。哈柏太空望遠鏡也被一塊衛星殘骸撞上,脫離了軌道。太空梭被撞毀時,繫住太空人蕾恩‧史東的機械手臂開始失控旋轉。她拚命地試圖解開繫索,只想盡快脫身。太空梭墜往地球,史東博士和另一名太空人麥特‧科沃斯基一起留在太空飄浮著。孤零零的他們和休士頓失去了聯繫。

這是好萊塢新片《地心引力》(Gravity )開場劇情概要,這部片由珊卓‧布拉克(Sandra Bullock)飾演醫學工程師蕾恩‧史東博士,喬治‧克隆尼(George Clooney)飾演資深太空人麥特‧科沃斯基。 

電影情節哪裡不對?

我們知道電影大多是虛構的,但你知道上述情節跟實際情形差多少嗎?

現在太空人已經不是乘太空梭上太空了[1] ,而且他們太空漫步的地方會是國際太空站,不是哈柏太空望遠鏡[2] 。國際太空站的實際大小和足球場差不多,在我們頭頂大約三百七十公里的地方繞著地球飛行,被太空碎片撞上的機會似乎很高。

前陣子太空廢棄物國際聯合協調委員會(Inter-Agency Space Debris Coordination Committee,IADC)舉辦了研討會討論太空垃圾問題,參加會議的各國太空機構代表總結認為,太空船受到「災難性撞擊」的次數,可能很快就會增加到每五年出現一次。災難性撞擊是指太空船受到太空碎片撞擊後完全毀壞、無法修復的事件。

英國南安普敦大學航太工程師、英國太空局(UK Space Agency)參加IADC太空垃圾問題研討會的代表休‧路易士博士(Hugh Lewis)說:「國際太空站不太可能發生災難性撞擊。」因為太空碎片必須相當大,才有辦法摧毀像國際太空站這種大小的東西。

雖然國際太空站不太可能被太空垃圾撞毀,但要是太空人在漫步時因太空碎片撞擊而被困在外頭,那麼他們能活多久呢?「這要看太空衣能供應多少資源。」倫敦大學國王學院的大衛‧葛林博士(David Green)說。太空衣通常能供應氧氣大約七小時,但你若是緊張恐慌,消耗氧氣的速度會快很多,而要一個困在漆黑的太空裡的人不要慌張,他們根本辦不到。