當我在念研究所時,有個有趣的每月傳統。由於學生人數眾多,學校常常擔心教授們沒有足夠的時間認識學生,一學期後,學生就會失去問教授問題的機會,或是無法在課堂之外或個人方面,更瞭解他們一些。

如果是這樣的話,那真是不幸,因為許多教授在他們的領域非常有名,或者最近剛從銀行或顧問公司的資深管理職位上退休,有超多的故事可以分享。

因此,每月一次,學校管理部門會隨機配對5個學生並寄信通知我們,在某一天中午跟某位教授一起吃午餐,通常是在教授的辦公室裡面。就像小學生渴望聽故事一樣,我們通常會帶著三明治,坐在他們的辦公室裡,聽聽他們的人生經歷,問他們所有我們想瞭解的事情,包括了職涯選擇,當他們在我們這樣年齡時,如何規劃自己的人生,以及將來絕對不要犯的錯誤。

在有次午餐中,我們碰巧遇到了一位非常有名且經驗豐富的財金領域教授。他70多歲,在他的領域非常受人尊敬,很巧的是,那天中午跟我同組的學生多數並非來自財金背景。在午餐要結束時,其中一名學生舉手問道:

「我在進入研究所前是擔任營運管理的角色,沒有太多財務相關的知識,有很多財務和投資的課程非常複雜,難以在幾週內理解和熟練。而在今天這個時代,每個不同的銀行或財務管理業務員都告訴你一大堆不同的方式,來管理未來的財務穩定:你應該買美國國債!你應該把所有的錢都投入指數基金!你應該把所有的積蓄都投資於房地產!

簡單來說,如果你要給剛開始工作的孫子孫女提供意見,當我們在未來要考慮到財務管理和投資時,應該要記得的第一且最重要的原則是什麼?

教授毫不猶豫地微笑著回答:

讓我先從你絕對不應該做的事情開始:欠信用卡債。除非是絕對必要的東西,如家庭緊急支出、日常家庭用品或健康問題等,否則,對未來作準備最糟糕的事情就是完全不儲蓄,並且花超過我們能賺進的金錢。

表面上,每個人都知道這一點,但你會很訝異:美國人現在是美國歷史上欠卡債最高的時期,有超過40%的美國人承認他們現在欠卡債,不是因為一些關鍵的改變人生的支出,而僅僅是因為非必要的消費超過他們收入,而且是他們其實不需要的東西。

為什麼?這很容易被操弄:他們一開始先告訴你沒有初始費用,你在30天內不需要付任何費用,而你可以立即把那台新電視、名牌夾克或包包帶回家。

信用卡債是金融界的古柯鹼。這很好,只是對我們不好,而是對銀行很好,因為信用卡債所有的一切都是設計來讓我們越來越容易欠更多,直到所有努力賺來的錢,全都花在每月所欠的循環利息上面。

為了額外的便利和能夠提早30天買到某件東西而不用真的「花到錢」,這讓每個人都支付很高的代價延後付款,直到消耗掉所有人生,讓我們無法跳脫出這個坑。

銀行知道這一點。他們幾乎從來不會要求我們一次付清我們的債務。他們總是會寄一份「慷慨」的信,讓我們一開始可以月付少一點。這種情況持續下去,並讓我們覺得每件事都會沒事,我們的自私和「現在享受」行為永遠不會有代價,直到有一天,我們收到一封警告信,說我們已經達到上限,一定要開始償還一切,不然就等著被告。那就太晚了。

我為什麼從這個例子開始?

有人說過,世界上最強大的力量是複利。如果是正面的話,就能夠成功地為我們的未來投資,如果是負面的話,就能夠徹底毀掉我們的生活並拿走我們所有的錢。兩者有非常巨大的差異。

美國股市在過去100年每年的平均報酬是10%。很多人會說,他們每個月都沒剩下多少錢,特別是在年輕的時候,這沒問題,只是要盡你所能的早點從小額度開始,創造這個習慣。

如果你只有100美元,拿去投資,那每年10%的年報酬率意味著在10年後,你的總資產會接近260美元,因為複利的關係,你會拿到2.6倍的報酬。想想如果是我們欠循環卡債的話,會有多大的差別和多恐怖。

而且銀行信用卡債務,「一般」的起始利率是18%。

18%!如果你沒有準時付款,那很快,我們就要支付利息的利息,以及利息的利息的利息。18%的利率,債務在4年被就會翻倍,並在下一個4年內又會再次翻倍。

我這裡想要講的重點是因為時間而帶來金錢價值差異。今天的一美元與20年後的一美元不一樣。由於利率的正面和負面威力,今天一個我們原先無法負擔的非­必需消費,可能會在未來造成雪球效應。然而,我們今天沒有買的一杯星巴克咖啡,可能會在未來10或20年後變成一頓大餐。

對於這一代年輕的美國人來說,這是一個很嚴重的問題,信用卡和各種抵押貸款太容易取得,年輕一代現在習慣於「現在」就要得到他們想要的東西。馬上!而且現在還能夠比較或跟隨最新的時尚潮流或是可以從全球各地買東西。

所以回答你的問題:我會告訴自己孫子孫女,當一個負責任的大人、投資未來的第一和最簡單的原則,就如同人生中多數其他原則一樣:

不要太急著想得到一切。讓某些事情順其自然,特別是當我們無法負擔或我們還沒到那個時候。

今天的一美元與20年後的一美元不一樣。當今天得到某些事情,我們未來一定要償還的代價是什麼?機會成本值得嗎?

另外,絕對別只因為要購買我們不需要或當下無法負擔的非必要奢侈品,就欠銀行或信用卡債。