年齡不該是追尋夢想的阻礙

為了擺脫罐頭人生,很多人決定出走,但在出走前,開始擔心年齡會是個問題:如果我回來了都已經XX歲了,那怎麼辦?但我在美國人身上卻鮮少看到年齡的焦慮。究竟是為什麼呢?

前陣子到美國別州開會的時候,遇到了一位事業有成的台灣律師,帶著妻子和孩子到美國念博士。

他好奇我為什麼會來到美國,我告訴他因為對全球衛生/全球手術有興趣,於是就來美國做研究。我反問他:「你呢? 為什麼來到美國?」他說,前幾年因接觸到了某個領域的法律,發現這一塊十分有趣,但在台灣卻鮮少人擁有此領域的知識,情況大概跟我對全球衛生/全球手術發展有興趣一樣,還是得出國才能學得廣。

我們開始有一搭沒一搭地聊起在美國與在台灣的生活,其實情況有些類似。他說到美國念博士,就算有領獎學金,但為了要撐起一家三口在美國的食衣住行,還是過得很辛苦。何況他為了博士學位,放棄了在台灣的薪水與執業環境,目前還不知道這麼做是否值得。而且打算攻讀博士時,年紀已不小,等拿到學位後回去不知能做些什麼,台灣目前沒有人在耕耘這塊領域……

聽他講起對於現在與未來的無奈與困境,我對他眨了眨眼睛:「你真的對你現在念的東西很有興趣吧?」他回答:「是的」,聽到了他的肯定回答,我歪著頭,半肯定半疑惑地對他說:「你不覺得年齡焦慮是華人社會下的產物嗎? 你也在美國待了幾年,你有感覺到西方人的年齡焦慮嗎?」

年齡焦慮,或許是華人社會下的產物

所謂的年齡焦慮,感受最明顯,不外乎是過年親戚們團聚的時刻。

高中時被問大學想念什麼,大學畢業前被問想找什麼工作,開始工作了以後被問薪水多少、有沒有男女朋友,接著會問什麼時候要結婚? 結婚以後什麼時候要生孩子?

這樣詢問的背後,或許帶著的是關心;但我看到的,卻是一直線的思考模式。每個人在提問前就先假設了你高中畢業會念大學、大學畢業會去念研究所或工作、有了男女朋友就應該要考慮結婚。

如果你冒出了一個不同於期待的答案,例如,已經快接近三十歲,且有了男女朋友卻不想馬上結婚……咦? 親戚的臉馬上就垮了下來,似乎在說:「你這麼做,真的很、奇、怪!」就算客氣一點的親戚沒有講出令人尷尬的話語,臉上不言而喻的表情也像是在說:不走常規路線的你,應該是腦袋不清楚吧。接著便會開始碎念:「為什麼不快點結婚啊……」

每次聽到這些關切,我都在心裡冒出許多問號─為什麼我念完高中就得念大學? 為什麼我有了男朋友就得趕快結婚? 為什麼結婚了就得要有小孩? 人生,難道不能有其他選項嗎? 我花了很多時間去思考這樣的焦慮來自何處,起先,我並不很清楚,但出國後再回頭去看,逐漸發現這些轟炸的問題既是罐頭生產過程的直線思考,或許也是華人社會裡年齡焦慮下的產物。

「年齡焦慮」來自何處?

或許是深受孔子的影響:「三十而立,四十而不惑,五十而知天命,六十而耳順,七十而從心所欲,不踰矩。」於是,「年齡」的限制就在華人文化裡緊緊紮根─女性三十歲前若不結婚,就是「剩女」(我曾告訴西方友人關於「剩女」的背後涵義及其英文直譯,他認為這種說法對女性太殘酷);男人三十歲必須擁有一份穩定工作,否則就是不務正業。大學畢業後要乖乖去找工作,出國遊學就是心不定、打工度假就是當「台勞」。四、五十歲最好要擁有房子,人生要定下來,有個好對象牽手走一輩子。

在這樣的社會裡長大,我發現無形之中也為自己設了很多框架,過去的我總認為醫學系畢業後就應該要去當醫生,三十歲前就要結婚。對於改變,我也曾經躊躇不前。

而這框架對大學畢業生而言或許是:「我已經工作一陣子了,若是想出國念書的話,會不會太老了?」,對高中畢業生則是:「同學們都已經念大學了,若我去Gap year 會不會落後大家一年?」

在這樣的思維底下,我們總是用年齡設定里程碑,每個年齡都被社會既定的里程碑綁定,當沒有在既定年齡裡達到那個里程碑時,我們焦慮的,或許不是年齡,而是隱含在年齡背後「沒有到達」的失落,可是,誰有權可以定義你的人生里程碑? 誰又可以為你找到夢想的里程碑? 能夠找到里程碑、定義里程碑的人,應該只有你自己,不是嗎?

活在自己的時區

我在西方社會裡逐漸看清東方社會的年齡焦慮後,總想為我們的社會提出這樣的反思:晚了同儕一年兩年,到底對人生有何影響? 人生又不是一場競賽,不是晚了別人念大學就輸了;晚了別人進職場,也不代表未來的成就會比同輩低。

最近美國有一首很有名的小詩,我很喜歡,很多中文媒體把它翻譯為「活在自己的時區」。部分節錄如下:

紐約比加州快三個小時,但這並不代表加州比較「慢」。
New York is three hours ahead of California, but that does not make California slow.

有些人22歲就大學畢業了,但卻花了五年才找到一份穩定的工作,
Someone graduated from college at 22 but waited five years before securing a job.

有些人可能25歲就成為CEO,但卻在50歲就死掉,
Someone became a CEO at 25 but died at 50.

有些人可能在50歲才當上CEO,卻活到90歲,
Someone became a CEO at 50 but lived to 90 years.

當有些人已經結了婚還有小孩,其他人可能還單身,
Someone is still single, while another is married with children.

每個人都活在自己的時區裡。
Absolutely, everyone in this world works based on their own time zone.

你身邊的人可能看似領先你的人生,但這也沒關係,有些人可能同時也看似落後你的人生。
People around you might seem to be ahead of you. That’s total fine. Some are behind you.

每個人都在自己的時區裡用自己的速度奔跑,
Everyone is running their own race in their own time zone.

不用羨慕或是模仿他們,
Don’t envy or mock them.

他們在他們的時區,你在你自己的時區,
They are in their own time zone and you are in yours.

人生需要等待對的時間點,
Life is about waiting for the right moment to react.

而每個人在人生這張試卷裡,都有不一樣的問題需要去回答。
Everyone have a different exams paper meaning different questions.