欲早期發現癌症有許多種策略,除了先進的影像檢查可以在腫瘤還很小時就偵測其存在(註),還可由各種體液(尿液、血液、唾液等)檢測癌症突變基因的存在;此外,也有科學家專注於呼出的氣體中與癌症有關的特定「揮發有機成分」(volatile organic compound,VOC)。

已知的VOC有3千多種。早在1989年科學家就發現狗的嗅覺可以分辨出患有黑色素細胞瘤病患的氣味;2006年,科學家進一步成功訓練5隻小狗,能夠幾乎沒有失誤的分辨出健康或患有肺癌及乳癌的病患。這些研究顯示,癌症病患應該會釋放出特殊的VOC,若能以儀器準確偵測出這些微量的VOC,應能幫助癌症病患的檢驗。

先前以色列的研究人員已經發明了一種儀器,可以檢驗受測者呼出的氣體,並且在86%的肺癌病患中偵測到與肺癌有關的分子。然而此儀器仍不足以檢驗出癌症初期患者,對於癌症的早期發現並無幫助。