細細長長的針由中醫師的巧手將它刺入病患的皮膚進入體內,畫面雖然恐怖但是多半不會痛,而是會有痠、脹、麻的感覺,針灸後通常有通體舒暢的感覺,原本身體的病痛就消失了。針灸是傳統中國醫學很重要的一環,以針刺入人體的「穴位」,可以改善經絡中「氣」的流向,而達到治療疾病的效果。它的神奇功效早已經被歐美人士所重視(註1),據估計在美國每年有約300萬人接受過針灸治療,其中以緩解疼痛為主。

但是現代科學尚無法證明氣、經絡或穴位的存在。針灸因為缺乏足夠的臨床試驗以證實其療效,甚至被視做偽科學(pseudoscience),也有人認為針灸的效果可能只是安慰劑效應(placebo effect)。但是今年初,英國的學者在一篇報告中指出,許多設計良好的臨床試驗結果都顯示,針灸對於增進止痛藥的效果確實很有幫助,在對抗憂鬱症方面也很有助益!

英國有史以來第一位針灸研究教授(Professor of Acupuncture Research),約克大學(The University of York)健康科學系(Department of Health Sciences)的麥克費森博士(Dr. Hugh MacPherson)和來自英國以及美國的研究團隊,總共研究了29個設計良好、關於針灸的臨床試驗,有高達1萬8,000名受試者,其中多為慢性疼痛(頭、頸、下背部或膝關節痛)的患者(多以消炎藥或物理治療止痛)。

研究團隊發現,一般的西醫治療方法若再加上針灸治療,可以減少頭痛或偏頭痛發生的次數,也會減輕頸部、下背部疼痛的程度。研究結果也顯示,針灸的輔助治療能緩和骨關節炎(osteoarthritis)所造成的疼痛而減少病患對止痛藥的依賴(註2)。

為了澄清針灸止痛的效果是否為安慰劑效應,本次的臨床試驗設計中包含了「假針刺治療」組(sham acupuncture),也就是將針刺入錯誤的位置。結果顯示,假針刺治療組並沒有緩解疼痛的效果,只有將針「用」在正確的穴位才會有效。如此巧妙的實驗設計證明了,針灸止痛的效果絕對不僅只是安慰劑效應,而是真的有療效