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筆者目前居住在美國麻薩諸塞州的一座名叫黑弗里爾(Haverhill)的城市,雖然該市的人口不足7萬,但在美國卻屬於中等規模。從人口規模來看,黑弗里爾在麻薩諸塞州排在第五、六名。換言之,儘管很多城市的人口規模不過幾千人,但仍然稱之為市。

因人口少,要維持「正常的生活」,汽車是必不可少的工具。但是,因為在這些人口中仍有百分之幾的人不會開車,或有的人並沒有汽車,所以美國的城市為這些人配備了公共交通系統。

黑弗里爾的公車路線橫跨並覆蓋了附近的幾個城市。市內設有10條左右的公車路線,每條路線白天每隔一兩個小時就發一班車。

公車路線內執行統一收費標準,票價均為1.3美元(約新台幣41元)。62歲以上的市民享受半價優惠。公車不設站牌,只要站在路邊招一下手,公車就會停下來。下車時,只要提前告訴司機下車地點,公共汽車就會停下。

雖然筆者已經在黑弗里爾居住了15年以上,但卻一直沒有機會乘坐這種公共汽車(估計大部分市民一輩子都不會乘坐)。但最近卻因為一個偶然的原因乘坐了公共汽車。

筆者要在某家診所接受特殊的癌症檢查,但不能自己開車前往。好在筆者的家距離公車站牌只有步行2、3分鐘的距離,於是筆者決定乘坐公共汽車去診所。

筆者在家附近順利地等到公車,支付成人票一半的車費65美分(約新台幣20元)之後,找了個座位坐了下來。支付車費時,並沒有人要求筆者出示確認年齡的ID等。

在筆者上車之前,估計車上有7、8名乘客,大部分好像都是上了年紀的人。沒走多遠,就在一家大醫院的正門停了下來。

醫院門口有一位坐在電動輪椅上的中年婦女在等車了。司機廣播了一句話之後,其他乘客一同站起來移到了後面的座位,把前面的地方空了出來。

這時,司機打開自動升降機,等待輪椅上來。婦女習以為常地將輪椅移動到一個固定的地方,用安裝在此處的裝置將輪椅固定住。司機走到旁邊檢查了一下,把升降機收起來之後就發車了。

這位婦女上車只花了短短的兩三分鐘。參與這件事情的所有人都做得自然有序,理所當然,讓人十分感動。不一會兒,行駛到了鬧區附近,並在一個保健設施前停下,坐在輪椅上的那位婦女經由自動升降機下了車,好像什麼事情都沒有發生一樣。

司機免下車!美國公車用「自動升降機」,讓輪椅族靠自己就能上下車
司機免下車!美國公車用「自動升降機」,讓輪椅族靠自己就能上下車

政府要提供預算擴大殘障人士的活動範圍!

經歷了這件事情之後,筆者每次乘坐公車都會留意一下,結果發現,無論是否是公共場所,好像都設有自動升降機。很可能法律或規定要求必須安裝這種裝置。

但是,要為公共汽車安裝自動升降機,估計每輛車需要花費100萬~200萬日元(約新台幣31萬元)。如此高的成本光靠公車費收入很難收回,這些公車可能獲得一定的補貼。

對於巴士廠商及升降機廠商來說,雖然是為了殘障人士,但也不可能在虧損的情況下提供服務。也許發不了大財,但這也是一項具有相當規模的業務,這些廠商也獲得了相應的利潤。在美國,這種殘障人士輔助設備的技術日新月異。廠商之間的競爭也不少。

但令人遺憾的是,從日本的殘障人士輔助設備情況來看,不得不承認日美兩個國家存在很大的差距。筆者自身的情況與殘障人士接近,因此覺得日本的社會環境還遠遠未達到可以讓殘障人士與健全人同等生活的水準。

而在日本,一提起無障礙事業,人們往往會理所當然地理解成什麼慈善事業,依靠捐贈或志願者。筆者認為,這種觀點是錯誤的。

日本的政治家一提起經濟刺激措施,不少人就會將其理解為要把資金用在公共事業上,但事實上只是讓工程建築商賺錢而已。如果日本政府及地方政府的預算被用在殘障人士輔助設備上,不僅能夠保證設備廠商的工作量,還可以擴大殘障人士的活動範圍。希望有思想的政治家能夠對此加以考慮。