說起學英文這件事,很多人視為畏途,是成績單上無法忽略的大魔王。而且,可能是以前念國立編譯館課本的緣故,我背過不少其實早已過時的詞彙或片語,像是「下貓下狗」、How do you do? 這些老派講法,還有一些很少用到的文法,現在想想,實在佔據了不少大腦記憶體,浪費許多寶貴時間。

沒想到,遠在八千公里之外的愛沙尼亞,竟然和我們有一樣的煩惱。

我以為歐洲人會兩、三種語言是稀鬆平常,對愛沙尼亞人來說,學英文或許也不算難,但是他們周邊有人說俄語、有人說德語、還有人說瑞典語跟芬蘭語,畢竟不是每人都是語言天才,尤其對於只有130萬人口的愛沙尼亞來說,國內就業市場不算大,如果不學好其他外語,處處都會碰到阻礙,例如出國工作、旅遊、談生意。

來自愛沙尼亞的Mait及Ott,跟你我一樣,必須學好外語,但也有過痛苦的經驗。Mait本科念物理,曾在瑞士的歐洲核子研究中心(CERN)諾貝爾獎得主的團隊裡工作,雖然工作用英文行得通,但在瑞士的法語區生活,不會法語很難跟當地人溝通。Ott學經濟,以前在瑞典銀行工作,也曾想要學好瑞典語,但即使花大錢請家教來家裡一對一指導,因為沒有足夠時間做複習,瑞典語還是很破。

他們兩位都絕頂聰明,但都苦於沒有時間、沒有找到有效率的方法學好外語。

「95%的人放棄學習某種外語,因為要花太多時間,」Mait發現,韓國學生平均要花超過14,000個小時學英文,效果也未必如預期。

「如果我有這個問題,Mait有這個問題,很多人都有這個問題,表示這個問題很大,所以我們必須解決這個問題。」Ott說。

精於數學的Mait研究發現,學一種外語,若能讓軟體按照各人不同需求、程度,適時調整學習內容,理論上最少只要100至300小時就能學會,比起14,000小時少得多。他迷上了這個概念,寫出一套軟體,還用它學了兩個月法語,然後去做法國標準考試,據他自己表示,他的法語程度跟學了十年的人相當。(我法語學了幾個月就荒廢至今…原諒我無法驗證他的法語程度)