紐約時報報導,哈佛最近一項爭議性調查提出一項假設,腦部在抵抗感染過程中,可能會產生造成阿茲海默症的β類澱粉蛋白。

阿茲海默症患者的腦部充滿斑塊

這個研究還在非常早期的階段,但是這個想法引起了其他阿茲海默專家的興趣。假設中,任何腦部感染都會留下殘骸,造成許多斑塊,就算輕微到根本沒有症狀的感染也一樣。雖然聽起來很驚人,但卻不無道理,哈佛團隊在「Science Translational Medicine」期刊公佈的資料看來也能支持這個假設。

哈佛團隊的研究報告提到了一個很科幻的現象。當病毒、真菌、或其他微生物穿過保護腦部的血腦屏障,到達腦部後,大腦的防衛系統會產生一種蛋白質牢籠,把入侵者關起來,被隔絕的病原體最後就會死亡。但是蛋白質牢籠就這樣留了下來,造成像阿茲海默症的腦部那樣的腦部斑塊。而老年的血腦屏障防衛力會降低,更容易受到感染。

目前實驗團隊已經在培養皿中的神經細胞、酵母、蛔蟲、果蠅、老鼠上獲得支持這個假設的結果。要注意的是,這項研究還在非常早期的階段,還需要更多測試才能證實在人腦也會發生類似的反應,而且會導致阿茲海默症。不過相關計畫即將展開,包含這次的研究在內,將有多項專案聯合針對人類大腦做進一步的檢驗。

類澱粉蛋白和免疫蛋白類似

這項研究始於哈佛醫學院及麻省總醫院的Robert D. Moir博士對神秘的類澱粉蛋白的新想法。

類澱粉蛋白原本被認為是大腦老化產生的廢棄物,但Moir發現它看起來和人體免疫系統的蛋白很像。這種免疫蛋白在人體其他部位會抓住微生物,然後白血球再來清理善後,所以 Moir 想,這種類澱粉蛋白可能也是免疫系統的一部份。

接著他和Rudolph E. Tanzi一起合作,在美國國立衛生研究院和阿茲海默治療基金會的資助下,開始試驗類澱粉蛋白會不會在活體中捕捉微生物,以及沒有類澱粉蛋白的老鼠會不會因此快速受到感染威脅。而根據實驗結果,這兩個問題的答案都是肯定的。

在一項研究中,他們將沙門氏菌注入沒有斑塊的老鼠腦中。然後一夜之間腦數的腦部就充滿了斑塊,而且每個斑塊中央都有一隻細菌。相反的,不會製造類澱粉蛋白的老鼠很快就被細菌佔領,而且沒有生成斑塊。

距離具體預防方法還相當漫長

阿茲海默治療基金會(Cure Alzheimer’s Fund)則正開始計劃招集一項大型聯合專案,用基因定序技術來找出阿茲海默症患者和非患者的腦部微生物。

不過第一步還是要先確認在我們老化過程中會有微生物溜進腦中,並且觸發類澱粉蛋白產生,才能接著研究預防的方法。

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