人們常說:「照顧孩子是母性的本能。」這個俗語是有科學證據的。由於催產素和泌乳激素的分泌,媽咪們很自然的從懷孕開始,直到寶寶的出生,情感上和認知上就跟寶寶產生親密的連結。但是有沒有人想過,在爸爸們的身上是否也有類似的變化呢?

最新的相關研究指出:是的!透過陪伴剛出生的寶寶,以及接下來花時間照顧寶寶,的確能使爸爸們的腦部重塑變化,這樣不但能使他們腦部的母性本能被激發,還能刺激寶寶們腦部的情緒與社會能力發展喔!這到底是怎麼一回事呢?透過進一步的說明,也許你會更明白箇中道理。

根據美國國家科學院2014年5月26日最新發表的研究指出,照顧孩子能重塑一個父親的腦部路徑,使其產生更多母性本能。因為人的大腦並非靜態的,我們的腦部神經元會不斷隨著個人生命的變化而重新連結、創造路徑,新的神經元也能因應產生,我們將此機制稱為神經元新生 (neurogenesis)。雖然,至今科學家們仍然不是完全了解神經元新生的機制,但可以確定的是,我們腦部細胞的增加跟學習新事物具有強烈的相關。因此新手爸爸們雖然不像媽咪們透過懷孕、生產、泌乳和賀爾蒙分泌而自然發揮母性,卻能透過親自的陪伴與照顧使得腦部受到刺激而改變,進而產生像媽媽們一樣充滿母性直覺與光輝的「好爸腦」。

同時,研究團隊也藉由分析新手父母們的腦部掃描結果,證實了花時間照顧孩子的父親們,其腦部有兩部分的神經元路徑被活化,這兩部分的腦部區塊主要負責處理強烈情緒、對危險的警覺性和獎賞鼓勵的部分。花時間照顧孩子使得這些爸爸們的這區塊的腦部發展就跟媽咪們非常類似。因此科學家們強烈鼓勵爸爸們親自參與部分照顧寶寶的工作,以創造家庭的正面效益。

不但如此,爸爸們親自參與照顧寶寶的工作,也可能帶給孩子成長發展的正面影響喔!雖然從寶寶形成小胚胎的那一刻起,並不需要有爸爸在身邊才能存活,因為爸爸無法懷孕或泌乳。但根據研究顯示,父親早期對寶寶的陪伴對孩子將來的成功與否扮演了重要的角色。

美國公共科學圖書館的Brian Mossop博士就指出,不少的動物實驗都已證實這樣的現象。就以鼹鼠為例,他們跟人類一樣,由父母分工來照顧其子女。而實驗發現,當鼹鼠寶寶在沒有父親的撫養下長大時,這些寶寶腦部的眼眶額葉皮質 (orbitofrontal cortex) 和感覺皮質 (somatosensory cortex) 發展出的突觸較少。而這些突觸能改變孩子們處理資訊的方式,造成此區腦部的不規則發展,而它正是掌管孩子決策、獎勵和情緒平衡的重要區塊。

從此實驗我們可推斷出,那些沒有父親陪伴在身邊的孩子日後常常需要與行為問題來角力。此外,在出生後的幾天之內,本是寶寶腦部感覺皮質突觸快速增長發展的時機,但那些沒有父親陪伴的寶寶們,其腦部突觸不但沒有增長,反倒萎縮。這可能導致孩子其它的發展問題,像是新陳代謝不佳和賀爾蒙分泌不規則等等。Brian Mossop博士認為,這些動物的研究顯示了父親與孩子的腦部不但很奇妙的互相影響,而且密切相關。

所以,準爸爸和準媽咪們,當你們開始思考規劃家庭分工時,不妨也好好坐下來聊聊如何讓夫妻雙方都有機會參與到寶寶照顧的工作。許多爸爸們一心想著努力賺錢讓老婆和寶寶有更舒適的生活,卻不知不覺忽略了親自陪伴對自己、老婆、寶寶的重要性。每天堅持準時下班回家陪老婆和寶寶,或者每週末安排一個下午讓老婆出門散心,讓自己能有單獨照顧寶寶的「父子 (女)時光」不只是對老婆情緒上的一種支持,更是促進自己和寶寶腦部發展的最佳時機。

準爸爸們,你對寶寶的即將到來感到不知所措嗎?別擔心,只要你肯空出時間,從寶寶出生開始,就撥出你的寶貴時間來好好親自照顧小寶貝,相信不假時日,你自然能鍛鍊出一個「好爸腦」,不但能幫助你成為老婆更得力的伙伴,更能使你的小寶貝在身心靈上健全發展,為成功的將來奠定好基礎喔!