當飛機降落艾爾比勒國際機場那一刻,我緊繃的情緒終於稍微緩和。一路上一直幻想著是不是會被ISIS的飛彈打下來,但同機的旅客卻顯得非常輕鬆,歐美日韓各國籍都有。

機場安檢非常嚴格,到處都是背著衝鋒槍的士兵,牽著有半個人高的狼犬巡邏,但態度友善,一看到我的台灣護照,馬上微笑say hi。因為安全考量,一般車子不能開到機場載客,旅客必須搭乘接駁車到三公里外的接送站。

路寬20米的筆直大道直通市區,沿途經過三個大型購物中心,肯德基、家樂福、蘋果、三星專賣店等映入眼簾。喜來登、萬豪等五星級飯店林立。

混雜著中東與歐美風情,這裡現代化程度超乎我想像,嗅不到一絲戰火氣息。無怪乎,阿聯酋最大媒體《The National》稱它是「下一個杜拜」。

13年前,這裡是海珊政權控制之地。海珊垮台後,庫德族人在美國的協助下成立了總統直選的民主自治區,今年很可能獨立建國。

2004年,一個26歲的台灣小夥子,轉了兩趟機到伊斯坦堡,叫了一輛計程車,花了12個小時穿越伊拉克邊界,來到重建中的艾爾比勒。

他是湛聿晃,第一個將不鏽鋼水塔引進此地的人。當年,他兩手空空的來,如今,手握庫德族政府30萬顆、總額一億二千萬美元(約合新台幣39億元)訂單,身價超過新台幣一億元。

站在該國境內擁有六千年歷史的古城最高點往下看,家家屋頂都有水塔,絕大部分都有如黃土磚瓦般布滿鏽蝕,只有少數裝上不鏽鋼水塔,在陽光照射下散發鑽石般的耀眼光芒。

把水塔當奢侈品賣
當地幾乎沒對手,「比大樂透還好中!」

不鏽鋼水塔,在台灣隨處可見,飄洋過海到此卻成高檔奢侈品,平均一顆價格約400美元、約合新台幣一萬二千元,只有政府單位、醫院、學校與有錢人才用得起。

一般居民使用鍍鋅水塔,重金屬含量極高,且極易鏽蝕,導致當地人腎臟健康普遍不佳,結石是國民病,洗腎者很多。

美伊戰爭期間,不鏽鋼是軍事禁運品。即便戰後解禁,當地仍相當罕見。少數從土耳其、中國進口,但多半做為餐具。在湛聿晃之前,從未有人想過製成水塔。

他的不鏽鋼料全部自台灣進口,等級媲美醫院手術刀,可抗沙漠型氣候風蝕,品質遠勝中國,價格又比土耳其低上15%,在當地幾乎沒有競爭對手。

整個庫德族自治區的水塔用量約100萬顆,若全部從鍍鋅改為不鏽鋼水塔,產值將高達四億美元,這產品目前只有他提供,「比大樂透還好中!」

不挑台灣人多的地方做生意
他15年跑逾20國、40個城市,終選定戰亂地

能搶下這門獨家生意,他靠的是三大能力:敢闖、肯讓、玩FB(臉書)!

敢闖,別人不願去的地方,他搶著去。

1978年出生在高雄岡山,父母是軍公背景,東海政治系畢業的他,知道如果待在台灣,不會有異於他人的競爭力,所以很早就把目標設定在海外。

大學畢業前,他一個人跑到馬來西亞的肉骨茶工廠實習。接下來每年,他都會挑選兩到三個國家,在不同的城市住上一個月。

他認為,若想要在一個地方創業,一定要先在那邊生活過,才能嗅到商機。

他比別人更早跑到東南亞。2002年在越南,愛打網球的他發現當地球拍握把布,價格高,供應少,先以貿易確認有足夠市場需求,就在當地設廠生產,賺下第一桶金。

他在柬埔寨買地,在印度進口過米,前者以三倍價格賣掉,後者錯估市場虧錢。15年來,他跑過二十幾個國家待過四十多個城市,足跡踏遍東協、南亞與東歐各國。

在當時,這些地方根本沒人想去,大家都往中國跑,但他對於台灣人多的地方毫無興趣,因為「跟自己人爭,沒有意思。」

在跨國創業嘗試中,他慢慢摸出自己的性格。「我喜歡凡事照規矩來,一點一滴扎實賺,對於走後門沒有興趣,」東南亞與南亞雖有商機,但政策朝令夕改,索賄風氣橫行,身為虔誠基督徒的他深惡痛絕。越南工廠,後來交給親戚經營。

2004年,他從朋友處輾轉聽到,庫德族政府來台採購一批機械設備與建材,需要有人去當地給予技術支援。當時伊拉克還是戰亂之地,無人敢冒險前往,只有他眼睛發亮。做為第一個踏上這塊土地的台灣人,他立刻發現這裡遍地黃金。

該地以生產石油與天然氣為主,人均GDP超過一萬一千美元,每年伊拉克政府還會撥17%、約100億美元左右的建設預算給該國政府。只要能夠搶到其中1%,就是新台幣30億元的大生意。

伊斯蘭教義明定不得說謊、行賄,這讓經商有「潔癖」的他如魚得水,但另一面,伊斯蘭也注重信任,必須感覺是「自己人」,生意才做得長久。

為了融入當地,他開始自學阿拉伯語與庫德族語,鑽研可蘭經,熟悉他們的習俗與戒律。

前六年,他以貿易為主,將台灣的機械、鋼材等進口到當地。2010年,他見基礎建設趨於完善,自己也累積足夠實力,於是與一位台灣朋友合夥,湊了新台幣600萬元,開始在當地設廠、雇請員工,生產、製造水塔。

採訪第三天,我們來到自治區內第一大城蘇萊曼尼亞(Sulaymaniyah),當地經銷商一見到湛聿晃猶如見到兄弟般熱情。他一句英文也不會講,卻堅持親自開車載著我們到伊朗邊界,短短半天踩遍當地景點。

村裡一百多人都前員工
員工一天只做五個半小時,利誘也無效

我以為這是當地民俗,但湛聿晃的左右手、不鏽鋼工廠廠長阿敏(Saeed Hamad Amin)搖頭:「因為Mr. Sam(湛聿晃英文名)對他們太好!」

這是湛聿晃的第二個能力:肯讓。只要經銷商業績超標,他能多給5%至10%的利潤,「要讓跟你做生意的人賺到手軟,他就會拚盡全力把最好的給你,」湛聿晃說。