我希望手上拿著本書的讀者知道一件事。

日本出現了大量的「下流老人」(即貧窮老人)。這種下流老人的存在,對日本社會帶來了無法估算的衝擊。

下流老人,顧名思義,是為了說明無法正常度日,被迫過著「下流」(中下階層)生活的老人,所創造出的詞彙。

日本之所以會創造出這個詞彙,就是因為不只是現在的高齡者,在不久的將來即將步入晚年的人們,生活也可能陷入困頓。現在的日本有可能出現堪稱「總計一億人的老後崩壞」的狀況。希望大家理解,下流老人這個字眼並沒有瞧不起或歧視高齡者的意思,而是為了如實表達日本社會的現況所創造的詞彙。使用下流老人這個名詞的目的在於說明高齡者的貧窮生活,以及潛藏在其背後的問題。

在本書出版之前,2014年在NHK Special節目中,便播放了以「老後破產」為主題的內容。節目中報導了部分過著窮困生活高齡者的現狀,引起了廣大迴響,不過,並沒有討論到造成這個現象的社會背景和雇用、社會福利等問題。觀眾雖然了解了部分問題,卻無法掌握整體樣貌。

之後,報紙和週刊也相繼針對高齡者的窮困現象進行報導。可惜並沒有出現囊括整體且容易理解的文獻。就因為很多報導都只擷取部分現象,反而更加深了民眾對老後生活的不安。

日本高齡者的貧富差距和貧窮問題,比各家媒體報導的還要嚴重,可以預見往後這些問題一定會變得更加普遍。這不是輕微的威脅或警告,事實上,這種與大眾切身相關的「高齡者的貧窮=下流化」現象已經展開,而且,可能發生在任何人身上。

領取薪資接近平均值的上班族和所謂的白領階級勞工,都不能倖免於難。細節之後會在書中詳述,但我想先告訴各位,就算工作時的平均收入達到四百萬日圓(約一百萬台幣)左右,也就是說,可以拿到極為一般的收入的人,在高齡期還是很有可能出現淪為下流老人的危機。

根據推測,現在過著一般生活的人,退休之後便無法過著普通生活,也就是說,會淪落至下流生活。

許多人或許都希望,老後也可以像之前一樣安心生活。但是,極有可能無法如願。

下流老人現在依然四處可見。一天只能吃一頓飯,到超市時,只拿著廉價小菜到收銀檯排隊的老人;因為生活太過困苦而順手牽羊,被店員或警察斥責的老人;因為付不出醫藥費,無法治療疾病,故而在家服用成藥,藉以抑制痛苦的老人;還有,無人照顧,一個人孤獨邁向死亡的老人……。

這些高齡者的現況只是下流老人的冰山一角。而且,很讓人驚訝的是,並沒有太多人知道它的實際狀態和背景。也或許是因為太恐怖了,所以大家下意識地移開視線。

我這十二年來,一直以埼玉縣為中心進行NPO法人活動,援助包括下流老人在內的生活窮困者,並在這個過程中,看到許多生活窮困者的慘狀。這次,我根據這些實際經驗,更深一層地探究讓許多人感到不安的「老後貧窮」。如果可以了解實際狀態,知道些許對策,對自己的老後生活應該就能有所因應。

因此,在這本書中,除了日本目前估計應有六百到七百萬名的下流老人實際狀態,以及其社會背景和未來預測,我也提出了針對貧窮的自我保護策略,請大家將它們運用在自己的老後生活和往後生活的對策中,在思考淪落為下流老人時該怎麼辦,或者淪落之前可以做些什麼的同時,面對現實地閱讀。