除非你是物理圈的人,或拜讀過她的論文,否則很可能沒聽過 Sabrina Pasterski 的大名。14 歲時,她自己動手打造了一架飛機,此舉後來讓她進了麻省理工,迷上物理學。22 歲的現在,她已經是哈佛理論高能物理學博士候選人,同時正在研究量子重力。

不會開車先學會開飛機!這位少女14歲就開自己做的飛機、22歲已是哈佛博士候選人
Sabrina Pasterski 上 Chicago Tribune 報導畫面

造飛機的小女孩

美國麻省理工(MIT)的天才們,平日除了思考宇宙的本質以及開發新科技以外,還有一項重要的工作,那就是為聯邦政府替飛機做適航性認證,看看飛機有沒有合格,能不能安全飛行。

在微冷的一月早晨,一個小女孩走進了麻省理工辦公室,要為她自己打造的單引擎飛機申請認證。她是 Sabrina Pasterski,頂著一頭亂髮的14歲女孩,並且已經有單獨駕駛飛機的經驗。

她很早就對地球以外的世界感興趣,小時候Pasterski 就夢想能將人送上火星,在 12 歲,其他人連作業都寫不出來的時候,她已經開始自己打造一台飛機,花了她兩年多完成,之後更獨自駕駛飛機沿著密西根湖岸飛行。

她說當初造飛機是因為,學校老師聽說她曾經開過飛機,便問她:「那很棒,但你最近做了什麼事?」「從此以後,這句話就變成我的的動力,」她說。

不會開車先學會開飛機!這位少女14歲就開自己做的飛機、22歲已是哈佛博士候選人
單引擎飛機參考圖片

鑽研量子重力,NASA 、貝佐斯大力招攬

經過執行秘書的引薦,她不只讓飛機通過飛航認證,還引起了麻省理工教授的注意。8 年後的今天,Pasterski 才 22 歲,在物理領域大展長才的她,已經從麻省理工畢業,還成了哈佛大學的博士候選人。

她正在研究物理學最複雜又最有挑戰性的領域,就像史蒂芬・霍金和亞伯特・愛因斯坦早年一樣,她的研究深入探索黑洞、重力以及時空的本質。她所專精的其中一個領域是「量子重力」(quantum gravity),探討量子機制下的重力,未來這個領域上的突破,可望大大改寫我們目前對宇宙的理解。

就算在美國高達 7300 多位的物理學畢業生中,Pasterski 的表現還是相當亮眼。曾贏得基礎物理學突破獎的普林斯頓教授 Nima Arkani-Hamed 也表示,他從 Pasterski 的指導教授那裡聽過許多優秀的事蹟。她還曾獲總額高達數十萬美元的獎學金。

她也引起了 NASA 和亞馬遜商城暨航太科技公司「Blue Origin」創辦人貝佐斯的注意,貝佐斯說過,只要她準備好,隨時都可以來上班。

一開始只是候補,22 歲就已成績斐然

雖然她的履歷相當輝煌,不過一開始她只在麻省理工的候補名單,多虧秘書拿了她之前造飛機的影片給 Allen Haggerty 和 Earll Murman 兩位教授看,她才成功入學。

「我們看完影片都嚇傻了,連嘴都合不起來。」Haggerty 說,「她的潛力超乎常人。」經過兩位教授的努力,Pasterski也不負期望,不但順利進入麻省理工,還以全校最高的平均分數 5.00 畢業。

在芝加哥郊區出生長大的她,父母來自古巴,Pasterski 沒有 Facebook 、LinkedIn、Instagram,也沒有智慧手機,不過倒是架了一個叫做「PhysicsGirl」的網站(http://physicsgirl.com/),裡面沒有多餘的裝飾,直接按時間列出一長串的成就和專長,你也可以在上面找到她的演說紀錄和論文。

Pasterski總是全力以赴,選擇的路途也和同儕不太一樣,像是還沒學會開車前,她就先學了開飛機,也積極規劃未來的物理夢,她22年來的人生計畫,總是在挑戰很遠大的目標。

不會開車先學會開飛機!這位少女14歲就開自己做的飛機、22歲已是哈佛博士候選人

除了睡覺,都在算物理

Sabrina Pasterski本人則表示,她喜歡挑戰所有可能,「因為總是在追尋自己的極限,最後就一頭栽進物理學。」坐在哈佛的宿舍裡,她說物理既「優雅」又「實用」,好像從沒把它看成一項辛苦的工作。

Pasterski是獨生女,說起話來帶有一絲尷尬,她有一小群好朋友,不過從沒交過男友,也煙酒不沾,她說「我個性比較謹慎,希望大家能看到我做了什麼,而不是在意我沒做什麼。」

Pasterski 的導師們一致覺得她將來大有可為,不過她本人卻相當踏實。「空有理論的人就算說好幾年後一定會有新發現,大概也做不出什麼成果,」她說。儘管 Pasterski 有貝佐斯背書,根據美國人口普查局(U.S. Census Bureau),整體來說美國科學畢業生只有 26% 任職於相關領域,而且物理和化學的博士畢業生有近 30% 找不到工作。

但對於就業,Pasterski相當淡定,「物理本身就很有趣了,它和朝九晚五的那種工作不一樣,累了就要睡,不累的話就來算物理。」

本文獲「Inside」授權轉載,原文在此