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聽到「創新聖地」幾個字,恐怕很多人都會聯想到蘋果和Google的誕生地矽谷。除了矽谷之外,美國還有多座城市湧現出了著名的科技企業,比如波士頓、西雅圖等。說起創新,日本人似乎對美國和風險企業印象深刻。

但在其他國家和地區,由大企業進行各種創新的情況居多。很多大企業以前都是自己進行創新,但最近卻出現了大企業以開放的形式運用外部資源進行革新的動向。

做為這種大企業的創新合作夥伴而提高了存在感的企業,是英國的劍橋諮詢公司。該公司是1960年做為劍橋大學的產學合作組織成立的,目前擁有約600名員工,其中研究人員占8成。這家公司匯聚了軟體、硬體、流體力學、醫療器械等多種領域的專家,並擁有工具機等生產設備。

劍橋諮詢的特點是,通過與企業合作進行多種創新。

例如,劍橋諮詢與飛利浦合作,開發出了可自動檢測出老年人摔倒並發出通知的「Lifeline」系列。該產品採用可像項鍊一樣佩戴的掛件形狀,並配備了求助按鈕,即便未按下求助按鈕,也能檢測出主人摔倒,並自動以無線方式呼救。目前已開始普及推廣。

高齡化商機!這款最新項鍊能偵測老年人是否跌倒,還會自動呼救
為飛利浦的「Lifeline」的開發提供支援

另外,劍橋諮詢還與西門子合作開發出了新型瓦斯表,將電池由原來的5個縮減成一個,不僅降低了成本,還將電池壽命延長到了兩倍。而且,該公司目前還在面向航空企業開發配備在飛機上的低功耗小型輕量化新型無線設備。

雖然大企業擁有精通某領域產品和技術的工程師,但在創造革新性產品時,很多時候只能在老創意的基礎上進行延伸。劍橋諮詢發揮的作用是「支援站」,幫助企業借助外部智慧來打破這種界限。

劍橋諮詢目前打算以日本為中心在亞洲地區加快業務推廣的步伐。現在該公司的日本客戶只有日立製作所、朝日啤酒等6家企業,但該公司打算將客戶增加到20家左右。

劍橋諮詢格外感興趣的是與「IoT(物聯網)」相關的項目。該公司首席商務官Richard Traherne表示,「日本是全球機器人領域的領頭羊,IoT會由概念性的事物轉變為可以創造利潤的事物,在這種形勢下,我們希望與日本企業合作,不斷進行創新」。

劍橋諮詢認為,在以IoT為代表、產品製造即將發生巨大變化的時代,擅長硬體的日本企業在創新中發揮的作用將會更加重要。

當然,劍橋諮詢的研究人員有時也會自己開發獨創性產品。

比如,劍橋諮詢開發出了能夠像咖啡機一樣將溫度和茶葉控制在最佳狀態並沏出「完美茶水」的「泡茶機」。該公司發現,有些用戶即便買到好茶葉,也經常會因為泡製方法不對而糟蹋了好茶葉,於是便推進了泡茶機的開發。據說該公司今後打算與外部企業合作,實現泡茶機的商品化。

即便如此,其他企業的委託研究業務在劍橋諮詢的收益中仍佔到了8成。Traherne說,「企業在產品開發過程中遇到困難時,經常會向我們公司諮詢」。通過與企業並肩合作進行創新似乎是該公司的最大優勢。

在美國,創新的主角大多是風險企業,而劍橋諮詢卻以幕後輔助人員的身份來幫助大企業進行創新,筆者覺得,這種方式很可能非常適合日本企業。