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日本圖像醫療系統工業會(JIRA)於2015年12月9日舉辦了一場研究會,主題是「精神疾病(老年失智、抑鬱症)的預防、診斷與治療——圖像診斷與機器人技術的應用」。日本產業技術綜合研究所(簡稱產綜研)人類資訊研究部門高級主任研究員柴田崇德登台演講,介紹了海豹型機器人「PARO」做為「神經邏輯治療機器人」的效果。

PARO乍看上去就像通常的絨毛玩具,但配備了多個感測器,是能夠對外部刺激做出反應,通過學習做出動作的機器人。例如:只要連續呼喚名字,即便不是事先登錄的名字,PARO也會有反應。PARO長55cm,重2.5kg,大小與人類嬰兒接近。第一代產品於2004年上市,經過反覆改進,最新款式已是第9代。

柴田介紹說,這種機器人有助於失智症患者的護理。透過肢體接觸,可以喚醒失智症患者過去養育子女、飼養寵物的記憶。早已有研究表明,動物療法對失智症具有一定效果。但使用活體動物進行治療時,可能會咬傷患者、導致患者感染傳染病等,管理動物的負擔較大,而且,治療之前的訓練和每天的飼養也要花費一定成本。因此,實際採用動物療法的例子並不多。正是因為這個原因,使用更容易管理的機器人代替動物的方法受到了關注。

高齡化商機》日本超萌海豹機器人,竟能喚起失智症患者的記憶
柴田崇德。

PARO已經做為醫療器械,通過了美國FDA(食品與藥物管理局)的認證。在其他國家也有不少採用事例,在德國,使用PARO的到府護理被納入健康保險範圍,在丹麥,因為得到了國家計畫的採用,已經有80%的地方政府引進PARO。現在,全世界共有4000隻PARO投入使用。

在引進了PARO的設施,病人喊叫、狂躁、徘徊等問題行為大幅減少。過去,控制問題行為要依靠抗精神病藥物,不僅幾十分鐘後才能見效,而且有時還不起作用。患者還會因為副作用坐在輪椅上睡著,醫護人員需要常伴左右,以防患者跌下輪椅。而使用PARO的話,最快幾分鐘即可見效,而且沒有副作用。原本在就寢時需要催眠劑的患者和半夜會突然醒來的患者,也能睡得很香甜。

暫時性語言障礙得得以恢復

有些患者還出現了語言障礙暫時恢復的情況。柴田介紹了丹麥的一位從東歐移民到當地的失智症患者的事例:這位患者忘記了丹麥語,只能用移民之前使用的語言講話。因為不能講丹麥語,患者無法與設施的工作人員溝通,而在拿到PARO之後,這位患者開始用丹麥語與PARO對話,也能與工作人員交流。

不過,一旦離開PARO,患者馬上就會忘記丹麥語。柴田推測說:「失智症患者雖然喪失了大腦的部分功能,但也留有正常部分。通過與PARO接觸,可能接通了這些部分。」除此之外,還有兩年一言未發的患者在接觸PARO後開始講話的事例。

最後,柴田說:「PARO的作用不是治療老年失智的核心症狀,而是激活大腦的正常部分。」他表示,今後還會通過驗證實驗等繼續檢測PARO的效果。