我們這群朋友已經大概快半年沒見面了。今天總共來了6個人,很巧合的是,其中有4位是家族企業的第二代或第三代。有些公司比較小,大約2、30位員工,有些比較大,已經上市好多年了。他們的年齡介在30到40歲之間。

我們是幾年前在一場企業座談會上認識,那天有場論壇是在討論跨國大企業以專業經理人身份被聘僱,和回去家族企業裡面工作有什麼差異。

台灣經濟過去幾年一直都不是很好,在外商大公司上班的人可能會感覺年復一年下滑的業績,投資金額也變少,但是真正開始感受到壓力和急迫性的,是那些中小家族企業。

其中有一個朋友分享了他的近況。公司是由他爺爺在50年前創立,現在是他的爸爸在營運。他們是作OEM、ODM的製造商,供應大的美國和日本電子品牌廠商零組件。

透過前30年的努力工作,他們逐漸發展起來,慢慢拿到更多訂單、聘用更多員工,建造了更多工廠。當他們越來越大,家族開始變得富裕,很快,第二代開始進入公司中。幾年後,他們股票上市了。也在中國或是東南亞建立了一些小型的辦公室或工廠。

但有些後來變成嚴重問題的事情,在大約15到20年前開始浮現跡象:中國加入WTO並對外開放、東南亞開始慢慢崛起、韓國開始製造越來越好的產品。遲早,一直從國外大廠商接代工訂單的方式不能永遠持續下去。總是會有像中國這種更大的市場,總是會有成本更便宜的國家像是東南亞。

但創業第一代,依然很有信心,認為過去40年做生意的方式是正確的,多數試著用降低成本、減少支出或是把工廠移到更便宜的地方去來維持競爭力。有一些試著靠塑造自己的品牌來打破單純做OEM代工的情況,但因為這一直都不是他們的核心事業或強項,大部分都失敗了。幾乎所有初代創辦人都是靠專注在營運和製造上來打拼事業。他們要如何能夠在完全沒有經驗和技能的情況下,突然轉型到行銷和做品牌?

我們問朋友現在的情況如何,我們上次見面他提到公司過去3年都在虧損。他回答,現在還是在虧損,股價在過去5年都很低,也透露了現在的現金水位。我們很快算了一下。發現如果他們持續虧錢,那公司很有可能在3年內就破產?他默默地點點頭。

事實上,那天在論壇上總共有6個人,其中有2個人的家族企業已經破產了。

許多方面來說,他們的故事和最近掙扎的情形,反映了台灣現在正面臨同樣的挑戰。透過努力工作和抓住全球化下正確的經濟機會,上一代打造了許多成功的中小企業,有些公開上市,不過他們家族依然持有多數股份。他們建立了許多工廠,聘用了數百位員工,他們支付薪水,帶給許多家庭穩定的生活和財富,也在過去30年讓台灣經濟起飛。這些成功的第一代創業家和老闆,通常都非常努力工作,意志堅強,也非常有自信。