之前在日本和美國有個大新聞,因為安全氣囊供應商高田的問題,本田、豐田和全球許多大車廠要召回數以千萬計的汽車。主要問題在於安全氣囊裡面有些金屬碎片,會因為過量的壓力而爆炸,而金屬碎片將會噴灑在整個車廂內。

更糟糕的是,供應商高田其實在致命危險被發現之前的幾年,就已經知道這個潛在風險了,直到最近才開始跟政府溝通這件事情。這個醜聞已經造成幾人死亡,政府也開罰幾百萬元,是近年來最大的汽車召回事件,牽連的廠商包含本田、豐田、福特、三菱和通用汽車。

隨著日本幾個大車廠的高層都開始出面解釋和對民眾道歉,有個有趣的小細節開始浮現。

在西方以及現今大型跨國企業架構裡面,任何一家大公司都會有上百甚至上千家供應商。以波音為例,他們可能有上百家廠商為他們許多不同型號的飛機供應百萬個元件,全都送到他們在華盛頓州的工廠,然後再組合成一架飛機。

在今天全球化的經濟體系裡面,這不但是完全正常,而且也更省成本更有效率,可能有更多資源,而且可以拿不同國家的不同供應商來比價,談到最好的價格。直接而殘酷的競爭,激烈的談判出最好的價格,這是常見的西式作法。

對曾經花時間研究過或是在日本大企業上班過的人,許多人都知道日本在供應商關係有非常不一樣的作法。

日本廠商通常是跟供應商緊密的合作,一起努力改進他們的營運,整個供應鏈可以更順暢的運作,一起降低成本,一起享受比較高的利潤,最終一起打造一個更好的產品。

30年來,日本公司和整個國家透過努力工作的工程團隊而成功。當經濟成長、快速發展時,這種團隊和緊密的合作方式、混合個人和專業在一個團隊裡面的方式運作非常成功。但在一個不景氣的經濟裡面,當這個國家的GDP在過去20年卡住,而全球競爭的遊戲規則已經完全改變的時候,會發生什麼事?

對於許多非日本人來說,這些日本車廠執行長們的解釋中有趣的部分是,他們不但使用高田的安全氣囊,他們甚至還持有這家公司的股票。許多日本車廠持有高田的股票,而高田也持有這些車廠的股票。