兩分鐘,看懂Google17年的變化

今年8月10日,世界上出現一家超級集團,名為「字母」(Alphabet)控股公司。乍看這家公司像是想不出要以什麼字母來當名字,就乾脆拿「字母」當名字。它包山包海,什麼生意都做,例如網路搜尋引擎、影音頻道、手機系統、書籍資料庫、社群經營、學術論文系統,以及,自動駕駛車和無人機。

說到這兒,熟悉國際企業新聞的人也許就會知道,這家公司是誰了。不過,遠離經營管理圈的人對它也不會陌生。因為,極有可能你的網路瀏覽器首頁就是它,字母控股公司的核心事業――Google。

字母控股公司,是發源於美國的這家企業全面整合各類新舊產品與服務之後的新名稱。其中,最賺錢的網路事業,例如搜尋引擎、廣告業務、YouTube、行動軟體等等,依然歸最重要、最大間的子公司Google管。那些創新但還不太賺錢甚至虧錢的事情,則拆開分給各個小子公司繼續發展。像是上述的自動駕駛車、無人機,在Google X旗下。Calico研究抗老化生物科技,家用聯網服務則是Nest的主力。其他,族繁不及備載,請您自個兒上Google查查。

將來,字母控股的各子公司都會有獨立的年報,以求財務透明。那些仍在長大的子公司則可以繼續瘋狂,以求維持Google精神。

Google Guys有多瘋狂呢?該集團最著名的一項Job Description,是允許同仁撥出20%的時間,去做自己有興趣的事情。此舉號稱美國「矽谷最奢侈的投資」,但是可真投資出不少相當有創意又有效益的技術或服務。例如經常在全球各地重要日子現身的「Google塗鴉」(Google Doodle,在Google首頁上的企業標誌做些動態變化,與當下的時事或歷史議題結合、互聯),不少就是由員工以20%的自由時間設計完成的。

事實上,第一個Doodle的出現,正是該集團兩位創辦人賴瑞•佩吉(Larry Page)與謝爾蓋•布林(Sergey Brin)將去休假時的發想。1998年8月,他們要到內華達州參加每年門票必秒殺的「火人祭」(Burning Man Festival,一個非常美國、非常嬉皮的團體露營、生存遊戲、藝術節慶與現代祭典,活動結束時會燃燒大型的木製人偶,不少矽谷人頗為熱衷參與),他們倆乾脆在首頁logo上加了一個火柴人圖案,宣布網站將暫時無人維修,沒想到引來了高詢問度與高點閱率。直至今日,Doodle仍是焦點。

Google Doodle團隊的創意總監萊恩•葛米克(Ryan Germick),甚至曾在接受BBC採訪時直接表明Doodle的「無用之用」:「人類的大腦不是用來思考上億人是如何看待某件事情。對我來說,該如何讓我的同事們看到 Doodle 時開懷大笑或是從中學習新知,才是更重要的。」看似輕描淡寫,結果呢,開懷大笑、從中學習的人早已不只Google人,而是擴及無數使用Google的人。Doodle帶來的龐大企業形象效益,早已無法以金錢衡量。

Google的非營利社會企業,也同樣有不以金錢評估一切的特質。《看不的力量》(Blessed Unrest)作者保羅•霍肯(Paul Hawken)評論,「Google基金會可能會賺錢、虧錢、捐錢或投資金錢,只要能達成社會目標,它什麼都做。」Google.org會開發混合動力的電動載具,也會舉辦「創想10x100專案」選舉,最後依投票結果將資金投入非洲,以建立那兒的免費網際網路線上教學等等方案。可以說,Google基金會軟硬體皆做,一如字母控股公司的本業。

無論是Google的營利或非營利事業,就是經常充滿著這些奇想。別看這些計劃看似有的沒有的,但是,例如,誰會知道Google地圖中的街景服務真的成功了呢?這可是一項空前的、遍地開花的全球拍片計畫。如果沒有Google精神中單純的美式樂觀,很多字母公司的技術與產品不可能出現。

如今,雖然Google在隱私權與著作權等等議題上仍有爭議、辯論,這六個英文字,早已對人類如字母般自然,讓人幾乎忘了它的存在,但又不能沒有它。甚至,Google這個字都已經約定俗成成了動詞,專指在網路上找資料。老天爺造人花了萬把年,Google成為「大神」(本國人對它的中文翻譯暱稱之一是「谷狗大神」,比喻其無所不能尋),從它在美國開始上線(1997年)到成為世上瀏覽量最高的網站,至今則只花了18年。

根據Google官方網站顯示,現在其搜尋服務支援的語言總數高達 15 種,「但不支援克林貢語Klingon language(目前仍是如此)。」克林貢語是美國經典電視影集「星際爭霸戰」(Star Trek)系列中,一支外星族群的語言。不過,哪天Google真的支援了克林貢語Klingon language,大家也不必驚呆。是Google啊!

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