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說起美國矽谷的新明星,自然是租車行業的新面孔「優步」(Uber)。6月下旬,筆者到舊金山出差一週,經常往返於舊金山和矽谷,在這段時間見識到了Uber「三頭六臂」般的活躍,惡名昭彰的傳聞與實際乘坐的感受大不相同。

行駛在舊金山市區的「UberX」。有乘客時必須掛出LOGO,空車行駛時就是普通汽車(路透社/Aflo)

現在恐怕沒有人不知道Uber,誕生於2009年的優步已經揚名全球。

6年就發展到了全球58個國家,300多座城市。雖然該公司沒有上市,但據說其企業價值已超過400億美元,超越了Twitter的總市值。如果在日本,在所有上市公司中可以排到第15位。

儘管如此,日本人對Uber卻並不熟悉。雖然通過媒體聽說過其破壞性的業務模式在世界各國掀起了波瀾,但實際用過的人估計很少。

單程距離有77公里

這也是理所當然,在日本,稱得上Uber真正價值的「UberX」服務並沒有展開。UberX是由註冊的業餘駕駛員利用私家車,以低於計程車的價格運送乘客的服務。在美國,只要簡單註冊一下,任何人都可以馬上成為Uber的駕駛員(部分州除外),但在監管嚴格的日本,這屬於違法的「黑車」。

因此,Uber雖然在2014年3月進入日本市場,但僅在東京都內開展業務,而且是通過合作的租車公司、計程車公司派車。可以享受Uber服務的,只有港區等市中心,合作的計程車公司和汽車數量少,與歐美那樣充實的服務相去甚遠。

筆者試過在東京的市中心使用租車公司的派車服務,但只有一次而已。就是這樣一隻Uber菜鳥,在舊金山卻用上了癮。

說是矽谷,其實覆蓋範圍很大。過去是指聖馬特奧以南直到聖荷西附近的灣區,近年來,包括Uber在內,很多新興網路企業都把總部設在了舊金山。從舊金山到聖荷西的距離大約是77km。按照日本來講,相當於從東京市中心到小田原。

Uber App界面。在日本可以叫商用租車和計程車,但雨天很難叫到車

顯示從舊金山到聖荷西路線的谷歌地圖。相當於東京市中心到小田原的距離

矽谷的企業分佈在101號國道(U.S. Highway 101)沿線,筆者原本打算租車前往,七八十公里的距離打車往返並不現實。雖說可以搭乘加州火車,但時間效率太差,1天可以安排4個的採訪會減少到2個。

6年前,筆者曾租車往返於舊金山、谷歌總部所在地芒廷維尤和蘋果總部所在地庫比蒂諾等地。不依靠汽車根本跑不完這些地方,而計程車的費用太高,除了租車,其他交通方式根本行不通。

然而,在採訪的第一天使用了UberX之後,筆者的想法發生了改變。