國小女童遭割喉致死案,是否該廢除死刑成為輿論焦點。以下就來解釋死刑的意義。

死刑據說有兩個目的,一是永絕後患:罪犯若被處死就不會再犯罪。二是殺雞儆猴:警告其他人不可犯同樣的罪。

就「永絕後患」來說,其實不一定要把罪犯處死,例如可判其終生監禁不得假釋,或砍掉其雙手雙腳,這裡先不考慮人道問題,這些都可讓罪犯不再犯罪。

然而古往今來各國刑罰,除終生監禁、傷害身體外,也都有死刑。像中國古代就有所謂「五刑」:墨(臉上刺字)、劓(割掉鼻子)、臏(截去足指)、宮(閹割)、大辟(砍頭)。其中「大辟」就是死刑。若要「永絕後患」,沒必要在這些刑罰外,又另立一個死刑。因此「永絕後患」並非死刑主要目的。

死刑主要目的其實是「殺雞儆猴」,也就是警告其他人不可犯罪。那為何許多國家會用死刑來「殺雞儆猴」呢?經濟學提供的答案是:因為這是交易費用最低的方式。

先看一個例子:過去中國大陸在四人幫後期,曾有所謂「批林批孔批周公」運動,一九八O 年代初期,也曾以「反精神污染」運動名義,攻擊當時歌手鄧麗君。這是因為藉由攻擊一個形象具體化的人物,來教育或改造大眾,可以降低宣傳費用。

死刑也是一樣,統治者想讓人們知道什麼事不能做?讓他們看看那個被處死的犯人就知道。這也是為什麼古代處死犯人又叫「棄市」的原因:統治者在菜市口公開殺人給民眾看,就是要「殺雞儆猴」,警告他人不可做同樣行為。

除死刑外,尚有其他方法告訴民眾什麼事不可做,例如透過教育,道德、風俗等。但這些方法都有它的費用在:教育有現實的時間與金錢成本,道德風俗要花時間才能使民眾潛移默化。這些方法也是軟約束,人們違背它所要付的代價並不高。

相比之下,死刑做為「殺雞儆猴」的交易費用較低,因為統治者宣傳半天,都不如殺一個具體的人來得有效。《南史》紀載,南北朝的梁朝時,侯景叛變使梁朝首都建康人心大亂,軍人私入武庫搶奪武器,「有司不能禁」,守將之一的羊侃「斬數人方得止」。殺人讓統治者以最低的宣傳費用,告訴人們什麼事不可做,就是這個道理。