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說到阿姆斯壯 (Neil Alden Armstrong),這位1969年為地球人在月球上留下第一道足跡的太空人,大概沒有人會否認他在太空科學史上邁開的那一大步,不過,談到把阿姆斯壯送上月球的 NASA(National Aeronautics and Space Administration,美國太空總署),事實上,在美國,從產學界到政界,甚至很多老百姓們,都想把這個整天消耗銀兩的研究單位打入冷宮。

我們就單看美國好了,90年代晚期一項蓋洛普民意調查 (Gallup poll) 指出,55%的美國人認為NASA只是個燒大錢的討厭傢伙,另外有將近1/10的美國人認為NASA應該關掉所有的研究計畫,甚至來到當前,2016大選在即,種種政治、經濟力量的角逐、拉扯之下,處處受制約、受綑綁的NASA也被逼得大砍預算,哭爹喊娘、叫破喉嚨也沒有人理它。

在當今這個一切都被要求透明化的資訊時代,講到錢,人人都很敏感,而不少研究單位被媒體砲轟、被民眾質疑,是因為研究經費用途交代不清,不過NASA的財務細節,或阿姆斯壯登月是假的這樣的八卦,都不是今天我們要討論的重點。

現在,我們就從其它的角度來檢視一下NASA,你會非常驚異地發現,它的貢獻其實不是只有在與外星人密談、為有錢人安排太空旅行等這類的事情上。事實上,它和你的每一天都脫離不了關係。

1.你家的衛星電視

如果你現在電視看得很少,那麼你阿嬤應該還是常常看電視吧?假設你阿嬤不會用電腦,但住在台北的她卻可以輕鬆看到中國大陸央視春晚、美國CNN及英國BBC新聞、日本NHK教學片、韓劇等各地節目,這就是衛星電視科技的功勞。

1958年NASA製造了發現者一號 (Explorer 1),這是美國發射的第一枚衛星,目的是研究宇宙射線,至此後衛星科技火速進展,四年後,NASA發射了所謂的電星衛星 (Telstar Satellite),成功在美國緬因州 (Maine) 和法國布列塔尼 (Brittany) 半島之間轉換並傳送了衛星電視信號,至此也在人類的電視發展史上寫下新的一頁 。雖然現在很多年輕人都不大打開電視機了,甚至電腦都懶得開,因為行動科技已經可以讓我們看盡全天下所有最灑狗血、最無聊的肥皂劇,不過,凡事都是一步一步奠基而來的,因此我們還是感謝NASA一下吧。

你一定不知道!濾水器、記憶枕...我們生活中這9項事物竟是NASA發明的!
圖片來源: mcscrooge54,CC Licensed

2.你鄰居家的太陽能發電

你家的電力來源可能不是太陽能,不過隔壁的可不一定就不是。很多人都不知道,其實太陽能源開發應用的開山祖師也是NASA,當時推展的是一個名為ERAST(Environmental Research Aircraft and Sensor Technology, 飛行感測環境研究) 的計畫,多架無人機必須長時間停留在高空,當時NASA在這些無人機上裝設的就是他們研發已久的太陽能源製造設備。

NASA這個計畫在當時是雷聲大、雨點小,也沒有得到政府與民間企業的大力支持,最終在 2003 年宣告解散,不過,你家或隔壁樓頂上裝的那些可愛小面板,如果看到ERAST計畫中那一片片在艷陽下驕傲閃耀著藍色亮光的晶矽太陽能面板 (blue crystal silicon solar panels),恐怕都得三跪九叩、恭恭敬敬地喊一聲祖師爺爺呢!

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圖片來源: alixanaeuphoria,CC Licensed

3.你朋友裝的人工義肢

人生不如意之事十之八九,天有不測風雲,作者在此沒有要詛咒任何人的意思,相反地,我想傳達的是生在科學昌明的今天,即便偶有不幸降臨,我們依然可以透過先進的科技,保持一定的生活品質。其實最早使用人工義肢的例子是古埃及一具3,000歲木乃伊,這位貴族奶奶被發現穿戴著以木頭和皮革製成的替代腳趾。貴族嘛,虛榮又愛面子,因此她必須以此掩飾身體上的殘缺,同樣道理,中古時期許多在戰場上斷手或斷腳的戰士們,也會穿戴著鐵製的肢體參加宮廷晚宴。

飲水總要思源頭,不過,下次看見穿戴人工義肢的朋友,如果你和他聊3,000歲埃及奶奶和斷肢戰士的故事,他很可能會在FB上封鎖你。不過你可以告訴他,他身上的人工義肢,其實源自於NASA研發的人工肌肉系統 (Artificial Muscle Systems),特別是在他們在執行機外任務時,模樣可帥得咧。

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圖片來源: DFID – UK Department for International Development,CC Licensed

4.你媽睡覺用的記憶枕

其實也不一定是你娘親,也許你自己的腦袋瓜每夜就是墊在這個軟硬適中、能夠隨著你的頭型調整形狀的記憶枕上做著好夢。為什麼它能夠靈活調整形狀呢?這得歸功於枕頭裡面的記憶泡棉 (Memory Foam),不用懷疑,這也是NASA的傑作。

NASA在70年代開發出記憶泡棉,當然不是為了讓員工們睡覺用的,最主要的目的是讓飛行員及太空人們的座椅更舒適,以及保護他們在航行中的安全。如今,從你外婆床上的記憶枕頭,甚至到你橄欖球隊友們戴的頭盔裡面,都填塞滿了NASA對飛航員們的貼心,現在你已經知道了這件事情,今晚,就在你的記憶枕上做一個悠遊外太空的美夢吧。