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「宇宙旅行」不再是夢!日本最新研究:上太空不用搭火箭,搭電梯就能到
 

能在地面與宇宙之間「升降」的「宇宙電梯」研究頗受矚目。宇宙電梯的特點是成本比火箭低廉,而且不排放溫室氣體。今後,基礎技術的開發以及法律法規的完善將成為實現的關鍵。

日本2015年度的大學統考於1月17、18日兩天舉行。「理科綜合A」科目的考生見到了宇宙科學領域的一個宏大研究課題。第一道考題的第一句話是這樣的:「作為向宇宙空間運輸人和貨物的手段,科學家提出了建造宇宙電梯的設想。」要說從地面到宇宙的運輸手段,按照現在的常識,人們首先會想到火箭。火箭利用噴射高壓燃料氣體產生的推力飛往宇宙。

而宇宙電梯的原理則截然不同。考題接著寫道:「在宇宙電梯上,名叫爬梯的交通工具將沿著連接宇宙空間與地面的纜繩升降」。也就是在克服重力和離心力的影響下,搭載人和貨物的爬梯(電梯)借助纜繩,往返於地球與宇宙之間。從地面抵達3.6萬km靜止軌道上的空間站大約需要1週時間。爬梯的升降速度與新幹線同等,設想利用電能驅動。

與火箭相比,宇宙電梯的優勢有以下兩點:①物美價廉的宇宙運輸方式,替代一次發射耗資約100億日元的火箭;②抑制溫室氣體的排放量。雖然初期投資要以10兆日元計算,但日本宇宙電梯協會(東京都港區)會長大野修一指出,「(宇宙電梯)只要建成,就能以低於火箭的成本,向宇宙運輸貨物和人員,並且沒有噴射燃料氣體產生的空氣污染」。

宇宙電梯還能降低開展宇宙空間觀測調查、無重力狀態實驗的難度。宇宙旅行也總有一天成為現實。日本的企業、大學和研究機構正在為2050年實現宇宙電梯而展開行動。

「這是我約25年後再次從事宇宙項目。」大型建築公司大林組的宇宙電梯實用研究開發組幹事石川洋二的欣喜之情溢於言表。石川是曾在東京大學的航太研究所和NASA(美國航太總署)任職的工學博士,1989年進入大林組。在泡沫鼎盛期的時候,各大建築公司紛紛提出建設火星和月球基地的構想,石川進入大林組目的就是參與這些研究項目。

然而,隨著泡沫時代的完結,大林組經營惡化。短期無法拿出成果的宇宙項目馬上解散。石川:「在那以後,一直從事調查建築物環境影響等建築公司的傳統地面工作。」