星際旅行都要費時數年,不只太空船要準備足夠的糧食,甚至人類終其一生還到達不了遠得要命的星系。這時候,像電影《星際效應》中的「冬眠艙」,就是許多星際旅行科幻作品中重要的概念了。但是,人類可能像動物一樣進入「凍齡」的冬眠狀態嗎?

這個看似奇蹟般的不可思議假設,在近期來的病例報告中陸續被揭露。2006年有位35歲的日本男性失蹤24天後,在雪山山坡被成功搜救,離奇的是他似乎是以近乎假死的狀態生存了下來:他的器官停止運作,體內溫度降了華氏71度,且新陳代謝放慢至幾乎是停滯狀態。但獲救後沒多久,他又完全復原了。

這麼離奇的事情怎麼發生的呢?難道這位日本人真的像熊一樣的冬眠了嗎?還是他擁有限於少數幸運者、或特定情況下才有的能力,使他可以進入長期的休眠並甦醒,那我們也可以嗎?

近年來許多科學家開始相信,那些奇異的存活故事或許不單純只是僥倖或媒體誇大,而有可能是所有人類都具備的潛在能力-休眠。

硫化氫(hydrogen sulfide):令人長眠的氣體

西雅圖福瑞德.哈金森癌症研究中心(Fred Hutchinson Cancer Research Center)的細胞生物學家馬克.羅特(Mark Roth)和他的同事認為,氣化的硫化氫(編按:硫化氫臭味重)可能是造成假死狀態的關鍵。

2005年的一項實驗為這項論點帶來了轉捩點,研究人員讓實驗用鼠吸入高劑量的硫化氫氣體,並首次成功誘發了冬眠反應。硫化氫取代氧氣並和細胞產生化學鍵結,有效的中斷老鼠體內所有的代謝過程,且顯著的減少了牠們的體內溫度,幾個小時後,當科學家以正常空氣替換硫化氫後,老鼠從冬眠中甦醒且沒有顯現任何不良的影響。