美國聯邦準備理事會一向強調,貨幣政策將取決於經濟指標,但它定於今年十月著手結束長期資產購買操作(即所謂量化寬鬆),連同2015年上半年開始提高聯邦基金利率的政策不會改變,除非冒出極度反常的資料。

金融市場沉迷於預測會升息是三月還是六月。儘管我個人估計是三月,但其實什麼時候開始並不重要,重要的是提高利率的節奏,以及2015年底時的利率水準。

通膨率已近2%
若利率追不上,難穩定物價

決定利率的聯邦公開市場委員會(Federal Open Market Committee,FOMC)各成員意見不一。最新的FOMC會議大致表明,2015年底時的聯邦基金利率將是1.25%至1.5%。即使在2016年底,也不到3%。

據我判斷,這樣的利率太低了。通貨膨脹已經接近3%,考量到不同的度量方法,甚至有些機構的統計結果是已經超出。因此,2015年底實質聯邦基金利率將為零,貨幣政策將無法確保價格穩定,反而會推升致通膨率走高。

聯邦基金利率的準確合適水準或許有待討論,但聯準會自身的分析表明,當長期通膨率在2%時,長期利率應在4%左右。最新的消費者物價指數年增率為1.7%,十二個月數字應該還會更大,但原因是最近一個月異常下降。今年第二季,年度通膨率為4%。

聯準會更喜歡用個人消費支出物價指數衡量通膨,它輕鬆看待通膨的態度,反映出長期關注歷史的做法。今年八月,十二個月來個人消費支出通膨率只有1.5%,等同於剔除食品和能源的個人消費支出「核心」通膨率。不過,個人消費支出通膨持續上升,四月至六月的最新季度值比去年同期上漲2.3%。

失業率達6.1%
人口老化與結構性原因所致

如果物價穩定是聯準會的唯一目標,那麼聯邦基金利率目前應該接近4%。聯準會持續採用極度寬鬆貨幣政策的理由是,它所肩負的「雙重目標」,要求它同時關注就業情況。聯準會每月報告強調,美國社會仍存在「勞動力資源顯著利用不足」的情況,不僅失業率高達6.1%,更有數百萬兼職員工正在尋找全職工作,而且還有很多人已經放棄積極尋找工作,一直未被計入失業族群。